L'AMERICA SI ACCENDE AL FORNO A MICROONDE

Quando la Campbell Soup Company ha chiesto ai consumatori quanto fossero d'accordo con l'affermazione 'Il mio forno a microonde è mio amico', il 42% ha risposto di essere 'completamente d'accordo'.

'La gente non parla dei propri aspirapolvere in questo modo', ha affermato Phyllis Levy, direttore esecutivo della Campbell's Microwave Task Force.

A parte l'affetto per gli elettrodomestici, il forno a microonde è diventato maggiorenne. È americano come Apple Pie In Minutes della signora Smith (solo 10 nel microonde).



I cuochi seri non lo stanno più ignorando, le famiglie a due redditi sono diventate dipendenti da esso e i fast-food - che si contendono un mercato di mangiatori indaffarati - devono competere con esso.

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Tre fattori simultanei, a quanto pare, hanno contribuito alla popolarità del microonde. I timori per la sicurezza del forno sono diminuiti, i prezzi del forno sono diminuiti e il tempo per la cottura da zero è diminuito.

Nel 1980, il 20% delle famiglie americane possedeva un forno a microonde. Nel 1986, quella cifra era triplicata. E entro il 1990, gli esperti prevedono che otto famiglie su dieci ne possederanno una.

Inoltre, un sondaggio Good Housekeeping del 1986 ha indicato che la metà di tutti i proprietari di microonde desidera più prodotti alimentari a microonde.

Con queste formidabili statistiche, non c'è da meravigliarsi se ricerche tecniche approfondite, concetti di packaging e nuove idee di prodotto pesano pesantemente sulle menti delle aziende.

“Dal punto di vista del produttore, il limite è il cielo. È una tendenza piuttosto enorme', ha affermato Ellen Green, portavoce della National Food Processors Association.

'Quasi tutto ciò in cui il riscaldamento è un fattore alla fine si presenterà come un prodotto a microonde', ha previsto Alan Miller, vicepresidente del servizio vendite di Sales Areas Marketing, Inc. (SAMI), una società di ricerche di mercato.

Tuttavia, il cibo caldo e conveniente non significa sempre cibo di qualità. Il fenomeno delle microonde è un grande business, una questione di soldi più che di gusto o di nutrizione. Molti dei prodotti già immessi sul mercato sono solo versioni rietichettate o riformulate di alimenti trasformati e confezionati, di quelli che danno una cattiva reputazione ai cibi pronti.

Alcuni prodotti a microonde costano più dei loro omologhi convenzionali, hanno tempi di cottura più lunghi rispetto alle normali preparazioni o contengono cibi che sono noti per le scarse prestazioni del microonde.

Inoltre, non è sempre facile dire cosa qualifica un prodotto per la designazione 'microonde' - confezione speciale, una riformulazione o semplicemente l'hype 'microonde' - poiché molti prodotti per forni convenzionali includono già le indicazioni per le microonde.

Qualunque sia il corso della tendenza, tuttavia, 'microonde' è la parola d'ordine di marketing del momento. Tutto, da Minute Rice a Pel-Freez Rabbit, include indicazioni per il microonde.

I cereali caldi, che sono passati dalla cottura normale alla cottura rapida, alla cottura istantanea fino al Mix 'n Eat, possono anche essere scaldati al microonde. (Siamo entrati nella cottura in frazioni di secondo?)

Le indicazioni del microonde hanno dato un nuovo significato ai vecchi cibi pronti (Cheez Whiz, Chef Boyardee Spaghetti-O's, sughi in scatola franco-americani) e sembrano essere prevalenti sui nuovi prodotti quanto affermazioni di alto contenuto di fibre o calcio aggiunto.

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Mentre molti di questi prodotti sono semplicemente le vecchie versioni con un banner 'microonde' attaccato su di essi, il boom più grande è arrivato con l'introduzione di prodotti che sono stati progettati appositamente per il microonde - un business da 269 milioni di dollari all'anno in 1986, secondo SAMI.

Popcorn surgelati per microonde, introdotti per la prima volta da Pillsbury nel 1978, poi tradotti in varietà stabili da altre aziende, ad es. Orville Redenbacher - è stato uno dei più grandi vincitori in questa categoria.

Pillsbury ha recentemente introdotto un mix di torte per microonde che viene fornito con una padella di cottura per microonde. Secondo la portavoce di Pillsbury, Marlene Johnson, il mix per microonde è una formulazione completamente diversa dal normale mix di torte dell'azienda.

Tuttavia, puoi anche cuocere al microonde il normale mix di torte di Pillsbury, anche se non abbiamo confrontato i due. Tuttavia, abbiamo cotto il normale mix di torte di Pillsbury in un forno convenzionale e abbiamo cucinato il mix di microonde nel microonde. (Il normale mix di torte era più leggero, più morbido e più umido. 'Pasta cotta' era il modo in cui un degustatore descriveva la torta gommosa al microonde.)

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La corsa è, inoltre, per sviluppare la tecnologia per cuocere a microonde con successo cibi fritti preparati commercialmente. 'Chiunque se ne uscirà farà un pacchetto', ha affermato Bill Piszek, responsabile delle ricerche di marketing associato per la Campbell's Microwave Task Force. Campbell's Levy ha affermato che il Microwave Institute dell'azienda, un gruppo ombrello di esperti di marketing, tecnologi alimentari ed esperti di packaging, sta attualmente cercando di padroneggiare il rivestimento croccante.

Alcune aziende stanno già tentando questo, con successo irregolare. Un suscettore - uno strato di alluminio in polvere laminato sotto la plastica che assorbe l'energia delle microonde e si riscalda ad alta temperatura senza causare archi - è confezionato con la pizza al microonde di Pillsbury e le patatine fritte, le patate fritte e il Tater Tots di Ore-Ida. La pellicola argentata è progettata per dorare il cibo, cosa che fa, ma ciò non significa necessariamente che lo renda croccante.

Altre aziende hanno adottato l'approccio di commercializzare prodotti che vanno in entrambe le direzioni: nel microonde o in un forno convenzionale. Stouffer's ha recentemente annunciato che utilizzerà un vassoio a doppio forno per i suoi antipasti, contorni e Lean Cuisine, e Le Menu di Swanson, con il suo vassoio di plastica di alta qualità, può essere inserito in entrambi gli apparecchi.

Oltre agli alimenti congelati, sempre più alimenti confezionati freschi e non refrigerati saranno progettati per l'uso a microonde, ha previsto Robert McMath di Marketing Intelligence Services, Ltd., una società di ricerca che pubblica una nuova newsletter sui prodotti.

Sacchetti di caffè a microonde per caffè appena preparato e tè a microonde sono stati introdotti nei mercati di prova e McMath ha affermato che alcune aziende di refrigeratori per vino hanno persino discusso della possibilità di hot toddy.

Per quanto riguarda ciò che i consumatori pensano del gusto degli attuali prodotti a microonde sul mercato, Levy ha affermato che la ricerca di mercato di Campbell indica che i consumatori sono più soddisfatti di pancake, zuppe, cioccolata calda e caffè. I consumatori 'non erano troppo entusiasti' del pollo fritto congelato, ha detto Levy, e la pizza al microonde era in fondo alla lista.

Tuttavia, Piszek ha affermato che le persone sembrano essere disposte a scambiare la qualità con la convenienza. Mentre la pizza potrebbe essere stata in fondo alla lista della soddisfazione del consumatore, il prodotto per pizza a microonde di Pillsbury è un business da $ 40 milioni all'anno, ha detto. Nonostante la percezione pubblica, Campbell ha recentemente introdotto una pizza con pane francese a microonde dalla sua linea Pepperidge Farm.

A causa dei programmi sempre più fitti che portano le coppie di lavoro a casa a cena tardi, 'la gente dice 'Voglio essere soddisfatto ora', ha sottolineato Piszek. 'Forse il pollo sarà un po' più gommoso', ha detto, ma i consumatori sembrano essere disposti a scendere a compromessi per risparmiare tempo.

Non è solo il tempo che le persone vogliono risparmiare. 'I problemi di risparmio sono altrettanto importanti, forse di più', secondo Mona Doyle di Consumers Network, una società di ricerche di mercato che effettua regolarmente sondaggi tra gli acquirenti.

Un terzo dei consumatori che possiedono microonde cucinano la zuppa anche se il risparmio di tempo rispetto alla cottura in gamma è solo di un paio di minuti, ha affermato Levy di Campbell. I consumatori 'apprezzano la praticità e la facilità di pulizia' del microonde, ha spiegato.

Questa sembra essere la filosofia alla base di prodotti come il microonde Rice-A-Roni, prodotto da Golden Grain Macaroni Co., una sussidiaria di Quaker Oats. Secondo la scienziata associata di Golden Grain Betty Soares, l'articolo è formulato per il microonde con riso istantaneo e vermicelli pre-dorati. Tuttavia, la cottura nel microonde richiede all'incirca lo stesso tempo che occorre sul fornello.

La differenza è che la varietà a microonde può essere cucinata nella casseruola in cui viene servita, ha affermato Soares. Il cuoco dovrebbe trasferire il riso dalla casseruola a una ciotola da portata, un compito non particolarmente arduo.

Ma il cliente paga un extra per quella comodità. Una scatola da otto once di Rice-A-Roni al gusto di pollo, che ne serve sei, è stata venduta al Giant la scorsa settimana per 82 centesimi. Rice-A-Roni al gusto di pollo per microonde, che include verdure essiccate, viene fornito in una scatola da 4 1/2 once, che ne serve quattro. Vendeva a 99 centesimi.

Paghi anche per l'imballaggio. Una torta di zucca in minuti della signora Smith da 25 once, che arriva in una teglia da forno a microonde / convenzionale, è stata venduta per $ 3,29 a Giant la scorsa settimana. La torta alla crema di zucca convenzionale da 26 once della signora Smith è stata venduta per $ 2,12.

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Ai consumatori non piacciono questi costi di imballaggio aggiuntivi, ha affermato Doyle di Consumer's Network. E questa è 'una forte percezione', ha sottolineato. I consumatori ritengono che l'imballaggio per microonde 'dovrebbe esserci'.

I produttori sostengono che la manodopera e i materiali di imballaggio aumentano le loro spese. Soares of Golden Grain ha affermato che il riso istantaneo utilizzato nel microonde dell'azienda Rice-A-Roni è più costoso della varietà normale e che la predoratura dei vermicelli aggiunge costi di manodopera.

Campbell's potrebbe dimezzare i costi di imballaggio se realizzasse il vassoio Le Menu a doppio forno di Swanson solo per il microonde, ha affermato Piszek. Ma dato che il 60 percento delle famiglie possiede microonde, un prodotto solo per microonde eliminerebbe il 40 percento del mercato, ha aggiunto.

Secondo Dane Bernard, direttore di microbiologia, confezionamento e lavorazione presso la National Food Processors Association, l'imballaggio a microonde è un'area che viene studiata da vicino.

Oltre al suscettore, i produttori stanno lavorando su pellicole per imballaggio che assorbono selettivamente le microonde, ha spiegato Bernard. Questa copertura potrebbe consentire ai componenti di una cena surgelata di essere scaldati al microonde a velocità diverse anche se l'intera cena è contenuta su un vassoio.

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Attualmente, i produttori di antipasti surgelati affrontano questo problema precuocendo gli alimenti a diverse fasi di cottura, anche se 'non sempre lo fanno con successo', ha detto Bernard.

I produttori sono anche impegnati a sperimentare con le forme dei contenitori (un disco da hockey è la forma migliore per un vassoio per microonde, ha affermato Campbell's Piszek, ma chiaramente non è la più attraente), i condimenti e la forma degli alimenti.

Nello sviluppo della nuova linea di microonde Dinner Supreme di Stouffer, secondo Barbara Krouse, vicepresidente dello sviluppo del prodotto e dell'assicurazione della qualità per l'azienda, è stata prestata attenzione all'intensità dei condimenti, perché la cottura a microonde dà al cibo meno tempo per mescolare i sapori. Un esempio di adattamento della forma è stato fatto in un contorno di patate nell'antipasto della bistecca salisbury, che sono state tagliate in rettangoli per garantire una migliore cottura al microonde.

Una variabile che i produttori di alimenti non possono controllare, tuttavia, è la variazione dei wattaggi dei forni a microonde. Pertanto, anche aziende come Stouffer's - che ha testato i suoi antipasti Dinner Supreme in una cucina di prova con 10 diversi forni a microonde - limitano i tempi di cottura affermando che si tratta di approssimazioni.

I consumatori non se ne preoccupano, secondo Doyle. Si rendono conto che potrebbero dover 'zappare un po' di più, un po' meno', ma fa tutto parte di un messaggio che dice loro 'non farai così male'. E per il consumatore che non sa molto di cucina, 'è un bel messaggio', ha aggiunto.

Per quanto riguarda il futuro dei prodotti a microonde, Doyle prevede che ci saranno molti nuovi articoli che non dureranno a lungo perché i consumatori 'passeranno a qualcos'altro e {poi} a qualcos'altro'.

'Chi lo sa?' ha detto Piszek di Campbell, che possiede Vlassic. 'I sottaceti piccanti potrebbero essere la prossima mania.'