Il vino d'orzo non è solo per le notti invernali

Come i termini gamberi giganti, vacanza lavorativa e piuttosto brutto, il vino d'orzo sembra essere un ossimoro.

Il governo federale riconosce il potenziale di confusione, e quindi richiede ai birrai di mettere l'ingombrante frase ale in stile vino d'orzo sull'etichetta di questa birra più forte.

Tuttavia, il vino d'orzo come designazione di stile risale almeno al 1901, quando il Bass No. 1 Barley Wine arrivò sul mercato. Molto prima di allora, tuttavia, le case padronali di campagna in Inghilterra stavano producendo birre molto forti, forse per compensare l'interruzione delle forniture portuali e di Madeira durante le frequenti guerre dell'Inghilterra.



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Quali dovrebbero essere le aspirazioni di un buon vino d'orzo? Nel suo romanzo del 1880, The Trumpet Major, il letterato inglese Thomas Hardy descrisse la birra forte prodotta nella sua nativa Dorchester: Era il colore più bello che l'occhio di un artista nella birra potesse desiderare; corposo, ma vivace come un vulcano; piccante, ma senza un pizzico; luminoso come un tramonto autunnale; privo di striature di gusto, ma, infine, piuttosto inebriante.

Quel peana fiorito ha ispirato un marchio, Thomas Hardy's Ale, che due birrifici hanno prodotto tra il 1968 e il 2008. Questa strong ale (potrebbe misurare più del 12% di alcol in volume) è stata dosata con lievito fresco in bottiglia e mentre continuava a fermentare , ha sviluppato un'enorme complessità nel tempo. Alla fine è stato ritenuto troppo costoso da realizzare, ma le bottiglie datate vintage continuano a passare di mano su eBay.

Alcune guide fanno riferimento alla Thomas Hardy's Ale come a una vecchia birra, e altri termini come stock ale, stingo e malt wine sono stati usati anche sulle strong ale inglesi. I tassonomisti della birra hanno elaborato linee guida per distinguere il vino d'orzo da stili simili, ma offrono ai birrai un guinzaglio molto lungo. I vini d'orzo sul mercato variano di colore dal miele-oro al mogano intenso. L'alcol può arrivare fino all'8 percento e fino al 15 percento nel caso di Olde School Barleywine di Dogfish Head, che incorpora datteri e fichi per aggiungere zucchero extra per la fermentazione.

A confondere ulteriormente le acque è il fatto che i birrai inglesi e americani non sempre sono d'accordo su ciò che costituisce il vino d'orzo ideale. Le versioni inglesi sono di malto in avanti, con sapori zuccherini e toffee che dominano. I vini d'orzo americani tendono ad essere molto più luppolati. Sierra Nevada Bigfoot Barleywine, con i suoi immensi sapori resinosi e fruttati, è un classico; le confezioni da sei e i fusti dell'annata 2012 dovrebbero arrivare sul mercato di Washington a metà febbraio. Hog Heaven Barleywine-Style Ale è dry-hopped con una tale abbondanza di luppoli Columbus piney che probabilmente dovrebbe essere etichettata come IPA imperiale, tranne per il fatto che quest'ultimo stile non esisteva nel 1998 quando Avery Brewing a Boulder, Colo., per la prima volta rilasciato il marchio.

Dominion Millennium Ale, che è sopravvissuta al trasferimento del birrificio da Ashburn a Dover, Del., quest'anno sta subendo un restyling, riferisce Casey Hollingsworth, vicepresidente per le vendite e il marketing. Nello specifico, il birrificio ha sostituito il luppolo East Kent Golding, una varietà inglese delicata e terrosa, con ceppi più aggressivi Chinook e Apollo. L'abbiamo davvero americanizzato, afferma Hollingsworth. Il birrificio continua ad aggiungere del miele della Virginia nel bollitore per un aroma gradevole, delicato e floreale, aggiunge.

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Hugh Sisson, fondatore e socio accomandatario di Clipper City Brewing a Baltimora, produce la sua Below Decks Barleywine Style Ale da otto anni e non fa concessioni alle teste di luppolo. È molto guidato dal malto, dice della birra al 10% di alcol. I vini d'orzo della West Coast sono interessanti, ma per me non è questo il significato del vino d'orzo.

I vini d'orzo si prestano bene all'invecchiamento in botte. Sisson produce una versione in edizione limitata di Below Decks che trascorre un mese in botti di bourbon e una terza varietà che ha speso 11 / 2affinamento anni in botti di cabernet. Il vino d'orzo invecchiato al cabernet soddisferebbe anche un palato esigente come quello di Thomas Hardy. Raccoglie un fruttato leggero e acido che contrasta piacevolmente con la dolcezza del caramello. Il gusto caldo e alcolico che guasta i giovani vini d'orzo si è completamente dissipato e l'invecchiamento extra ha conferito alla birra una dolcezza simile allo sherry.

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I vini d'orzo tendono a spuntare a gennaio e febbraio per la fine dell'inverno. Sono troppo stravaganti per la maggior parte dei birrifici da produrre tutto l'anno. Stai usando tre volte l'acqua per ottenere il doppio dell'alcol, dice Sisson. La profondità del letto di poltiglia è così alta che stai lasciando un'enorme quantità di estratto dietro.

È molto più lavoro per il birraio. C'è molto più grano speso da pulire dal mash tun, dice Bill Madden, proprietario di Mad Fox Brewing a Falls Church, che offrirà il suo Slobberknocker in stile americano. Entrambi saranno alla spina per il secondo festival annuale del vino d'orzo di Mad Fox sabato. Non c'è tassa di ammissione; basta andare a gonfie vele per campioni da quattro once ($ 3 ciascuno) di almeno 28 interpretazioni dello stile alla spina.

La Pizzeria Paradiso ha in programma di organizzare un festival simile il 19 e 20 febbraio presso la sua sede di Dupont Circle. Ho inviato un'e-mail a Bill Madden, cercando di assicurarmi che non ci siano sovrapposizioni, afferma Greg Jasgur, direttore esecutivo del bar per il gruppo di ristoranti. Ammette, tuttavia, che alcuni classici, tra cui JW Lees Harvest Ale, faranno la loro comparsa in entrambi gli eventi. La scaletta della Pizzeria Paradiso includerà alcune importazioni difficili da trovare come Bommen & Granaten (bombe e granate) del microbirrificio De Molen nei Paesi Bassi, un dolce esempio di stile quasi sciropposo, con note di agrumi e fragola, che potresti quasi versare sui waffle.

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Se questo non soddisfa la tua sete di birre potenti, R.F.D. includerà senza dubbio alcuni vini d'orzo nelle sue forti degustazioni annuali di birra fissate per il 26 e il 29 febbraio.

I vini d'orzo si abbinano bene a piatti di carne sostanziosi come petto di manzo o maiale speziato, ma sono anche adatti per un brindisi dopo cena o un drink. Sisson le caratterizza come birre da camino, per quando sei seduto davanti a un fuoco scoppiettante con un piede e mezzo di neve per terra.

E se non c'è neve nelle previsioni? Crea la tua occasione speciale, dice.

Kitsock è l'editore di Mid-Atlantic Brewing News.