Birra: i nuovi innovatori del Belgio

Carlo Grootaert voleva raccontarmi una storia, così poco dopo le 11 siamo andati in un cimitero vicino alla città costiera belga di De Panne, dove, non lontano da un crocifisso gigante, si è inginocchiato tra le lapidi e stappato una birra. Questi pescatori erano pescatori di aringhe e durante i giorni invernali le donne facevano la birra, disse. Abbiamo deciso di rifare una birra nello stesso stile.

Mi ha passato un bicchiere. Il Pannepot, che Grootaert e i suoi colleghi di tiny I birrai di Struise creata nel 2004 dopo diversi anni di produzione meno ambiziosa, era tipica come una degustazione di birra sulla tomba. Il liquido sciropposo era al 10% di alcol e combinava i sapori di frutta secca di una quadrupel, una tradizionale ale belga d'abbazia, con le note di caffè tostato comuni nelle birre americane. Ho iniziato a capire perché i fanatici della birra che frequentano l'influente sito di birra RateBeer.com classificano 13 birre Struise tra le 50 migliori in Belgio - più che per qualsiasi altro birrificio, e un numero sorprendente alla luce dello status del Belgio come paese straniero che gli Stati Uniti gli amanti della birra sembrano ammirare di più.

Insieme ai meno importanti ma forse ugualmente innovativi Birrificio Pico Alvinne , Struise è diventato famoso tra i fanatici della birra americani per birre insolite che fondono le convenzioni belghe con influenze dall'estero. Rimaniamo fedeli alla tradizione, ma le diamo una svolta pazzesca, mi ha detto Grootaert, 46 anni. Come ha detto Glenn Castelein, 38 anni, di Alvinne, potremmo fare solo birre normali e provare a venderle nel quartiere, ma è un po' noioso. Quindi abbiamo pensato: 'Ok, corriamo un rischio'.



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Ciò potrebbe significare produrre un'India Pale Ale con luppoli sia americani che belgi, trasformando una spessa imperial stout in stile americano in qualcosa di più fruttato

e più secco incorporando zucchero candito belga e lievito belga, o dando un tocco europeo alla tendenza dell'invecchiamento in botte degli Stati Uniti facendo maturare le birre in botti di vino o scotch. In un paese in cui le birre sono spesso prodotte dai monaci, Struise commercializza una serie di birre stout invecchiate in botte chiamate Black Damnation, con etichette che presentano teschi.

Alvinne produce la sua Extra Belgian Ale con luppoli americani. (Deb Lindsey/PER TEQUILA)

A parte quella grafica accattivante, il Belgio è rimasto indietro rispetto ai suoi vicini nell'accettazione delle tendenze della birra negli Stati Uniti; altrove, birrai di influenza americana come la danese Mikkeller e la scozzese BrewDog hanno prosperato. Tendono anche a collaborare tra loro, ed è in questa sottocultura di creatività e trasparenza che sono emersi gli innovatori belgi.

Ma questi tipi di birrai, che spesso si sostengono attraverso le esportazioni negli Stati Uniti, sono decisamente non belgi. Non far sapere esattamente alla gente cosa stai facendo è il modo belga, afferma l'importatore di birra Wendy Littlefield, la cui azienda, Vanberg & Dewulf, è stata una delle prime a portare le birre belghe in America. E anche la tendenza in Belgio è quella di essere rispettosi della tradizione.

nespresso lattissima

Littlefield teme che questi birrai estremi, che rappresentano solo una piccola frazione del mercato belga della birra, stiano mettendo in ombra i tradizionalisti, o peggio. Struise e Alvinne, dice, in realtà, probabilmente, stanno danneggiando la stessa cultura da cui affermano di essere originati.

Una cosa è chiara: non sono soli. I birrifici belgi più grandi e meno sperimentali si stanno dilettando con birre più amare e dall'aspetto più americano (spesso etichettate come IPA belgi), e altri giovani parvenu belgi come De Leite e de la Senne stanno innovando a modo loro. Quindi, durante un viaggio in Europa quest'anno, ho trascorso due giorni nella provincia belga delle Fiandre occidentali per visitare Alvinne e Struise e vedere come potrebbe essere il futuro della birra belga.

In una fattoria ammuffita nella piccola città di Kortrijk, Castelein di Alvinne, un insegnante di educazione speciale, mi ha fatto fare un giro, accompagnato da Davy Spiessens, l'unico impiegato a tempo pieno del birrificio, che supervisiona la maggior parte della produzione della birra. (Un terzo uomo, Marc de Keukeleire, è incaricato di mantenere il lievito.) Sopra un piano terra pieno di serbatoi di birra, un piccolo bar annesso al negozio. Gli scaffali erano pieni non solo di bottiglie Alvinne e Struise - i birrifici collaborano regolarmente e organizzano insieme festival della birra - ma anche birre di birrifici americani, come Hoppin' Frog e Lost Abbey.

Un punto culminante di Alvinne, Freaky, era leggero e floreale. È ispirato dai nostri viaggi in Inghilterra, ha detto Castelein: un bitter inglese reso particolarmente aromatico da luppoli americani e belgi, con un fruttato di lievito belga. Un altro straordinario, l'innegabilmente estremo Cuvee d'Erpigny - un barleywine al 15% di alcol invecchiato in botti di vino bianco - è stata la versione di Alvinne di una birra di Norrebro, il celebre birrificio danese. Ma il Cuvee Freddy, un riff su un vecchio marrone acido fiammingo, sembrava più tipicamente belga, ed era particolarmente buono.

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La qualità, tuttavia, è solo una parte della ragione della popolarità di Alvinne, come Castelein è disposto ad ammettere: siamo un po' nella scia di Struise. Struise, al contrario, non sembra essere modesto su nulla. Non dobbiamo andare in giro a vendere le nostre birre, ha detto Grootaert. La gente implora.

Quel successo è stato facile da individuare nella sede di Struise, un'ex scuola nella frazione di Oostvleteren il cui staff è composto da Grootaert e dal capo birraio, Urbain Coutteau, più due part-time, Philippe Driessens e Peter Braem. Il tema di Footloose suonava mentre Grootaert mi mostrava file di scatole contenenti bottiglie ordinate tramite il negozio online del birrificio.

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La reputazione di Struise è quasi interamente una conseguenza di Internet. All'inizio era impossibile per noi vendere birra in Belgio, ha detto Grootaert. Ma dopo che un utente di RateBeer.com in Danimarca ha contattato Grootaert e provato la sua birra, Pannepot ha iniziato a circolare all'interno della comunità danese di fanatici della birra, ei suoi fan esperti di Web hanno trasmesso la loro approvazione al resto del mondo. Le vendite sono decollate e nel 2008, quando RateBeer ha analizzato più di 1,4 milioni di recensioni degli utenti per identificare i migliori produttori di birra del mondo, Struise è emerso come il numero 1.

In linea con questa moderna storia di successo, la mia birra Struise preferita, la ricca e complessa Black Damnation Mocha Bomb, è diversa da qualsiasi altra cosa che il Belgio abbia mai visto: una miscela di tre stout imperiali, una invecchiata con caffè colombiano, una invecchiata con bourbon Four Roses botti e uno invecchiato in botti di Jack Daniel's. Tuttavia, come ha detto Grootaert, penso che una birra debba portare un po' di storia alle spalle per essere rispettata. Mi ha mostrato una bottiglia di St. Amatus 12 di Struise, una quadrupla simile a una ricercata birra prodotta dai monaci, Westvleteren 12. L'etichetta sembrava una vetrata: tre santi, con il volto di Dio sopra di loro.

La storia dietro l'etichetta? È stato un giornalista canadese a definire Struise Brouwers un branco di 'bastardi narcisistici autopromozionali'. Quindi abbiamo detto: 'Ok, la prossima volta che creeremo un'etichetta ci metteremo la faccia'.

Il santo di mezzo è Grootaert, affiancato da Driessens e Braem. Coutteau, il capo birraio, è Dio. Una birra potrebbe aver bisogno di un po' di storia per essere rispettata, ma a quanto pare i birrai rispettati possono essere chiunque vogliano.

Fromson è un editore associato presso l'Atlantic.