Beer Madness 2016: città contro città in una battaglia di rivalità artigianale


Dal concorso del 2014, la valutazione di Beer Madness si è svolta al Meridian Pint di Columbia Heights. (Deb Lindsey/Per TEQUILA)

[ABITARE: Fai le tue scelte Beer Madness 2016 ]

New York contro Boston. Texas contro Oklahoma. Kentucky contro Carolina del Nord. Washington contro Baltimora.

Che si tratti di sport universitari, scene musicali o birra artigianale, tutti amano una buona rivalità. Sì, anche gli appassionati di birra artigianale. Prova a lodare le birre luppolate di Boulder in una stanza piena di nativi di Denver, o a dire ai San Franciscans che sebbene i loro birrifici siano piuttosto buoni, le IPA di San Diego sono più gustose. Potresti non iniziare una scazzottata, ma sei sicuro di iniziare una discussione bollente.



Questo è proprio quello che è successo nel voto pubblico per il campione dell'anno scorso di Beer Madness, il nostro assaggio annuale tra parentesi alla ricerca della migliore birra artigianale della nazione. Il voto finale è stato tra la Schlafly Kolsch, prodotta a St. Louis, e la Boulevard Tank 7 Farmhouse Ale, prodotta a circa 250 miglia a ovest di Kansas City. Le due città hanno una storia di faide per lo sport e il voto di Beer Madness è diventato rapidamente altrettanto partigiano. Persino la St. Louis Public Library Foundation ha inviato un'e-mail implorando: è come le World Series, non possiamo lasciare che KC vinca. Abbiamo bisogno di tutto il supporto possibile!

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(Certo, la biblioteca aveva una buona ragione per ottenere il voto: il proprietario di Schlafly Tom Schlafly promesso che se la sua birra avesse vinto, farebbe una donazione di $ 1 alla fondazione per ogni voto espresso. Ha finito per firmare un assegno per $ 3.797.)

Quando è arrivato il momento di scegliere i birrifici che avrebbero popolato la decima parentesi annuale di Beer Madness, abbiamo deciso di dare una scossa alle cose. Invece di sceglierli solo in base allo stile, abbiamo deciso di far competere città rivali e birrifici l'uno contro l'altro.

Per creare le quattro regioni della parentesi, abbiamo suddiviso gli Stati Uniti in aree geografiche approssimative: il nord-est (incluso Washington), il sud, il Midwest e l'ovest. Sono stati quindi selezionati otto birrifici da ciascuna area, utilizzando alcune linee guida di massima:

■ Era consentito un solo birrificio per città.

■ Le bozze o le bottiglie del birrificio prescelto devono essere disponibili nei bar o nei negozi del Distretto, della Virginia o del Maryland. No Smokey and the Bandit-style corre in North Carolina per prendere una cassa di Wicked Weed, o riempire le valigie piene di Surly dopo un viaggio di fine settimana in Minnesota.

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■ Le birre possono essere offerte per tutto l'anno o stagionali, ma non birre a rilascio limitato una tantum.

Alcuni degli accoppiamenti del primo turno si sono scelti da soli. Mettendo da parte la Maledizione del Bambino, mettere New York contro Boston ha significato uno scontro tra due delle lager più celebri del paese, una delle quali ha vinto la primissima Beer Madness. Cosa accadrebbe se il campione dell'anno scorso affrontasse ancora una volta un birrificio di St. Louis, ma questa volta dovesse fare i conti con un IPA aspro e fruttato? E poiché Baltimora e Washington sono la patria di birrifici che fanno cose incredibili con birre acide funky, perché non lasciare che una giuria cieca decida quale governa la Parkway?

Abbiamo usato un po' la prerogativa del giudice in un caso, scegliendo Lagunitas per rappresentare Chicago, perché gran parte della birra Lagunitis venduta nell'area di Washington viene prodotta nella Windy City, non nel birrificio originale di Petaluma, in California. E a volte abbiamo scelto i birrifici semplicemente perché ci piacciono le loro birre e abbiamo voluto creare intriganti abbinamenti di primo turno: una black IPA che si cimenta con una imperial coffee stout? Sì grazie.


I relatori professionisti Brittney Roberson, a sinistra, manager del whisky al Jack Rose Dining Saloon, e Tim Liu, assistente direttore della birra al Neighborhood Restaurant Group, al lavoro. (Deb Lindsey/Per TEQUILA)

Tutto questo può sembrare un nuovo mondo coraggioso, ma la formula Beer Madness è cambiata molto nel corso degli anni. Il campo tradizionalmente includeva 32 birre americane, dalla lowbrow (Bud Light Lime nel 2009, Pabst Blue Ribbon nel 2007) alla ormai dimenticata (Oxford Raspberry Wheat nel 2008, Keller Pils di Tuppers nel 2011). Nel 2011, il torneo ha avuto un field di 64 partecipanti, il che ha portato a una mastodontica notte di campionamenti che saggiamente non è stata replicata. Nel 2010 la parentesi ha avuto un sapore internazionale, con birre provenienti da 22 paesi in onore delle Olimpiadi invernali. (Oatmeal Stout di Samuel Smith ha riportato il titolo in Inghilterra.) I concorsi del 2013 e del 2014 erano aperti solo ai birrifici della regione del Medio Atlantico.

Anche l'anno scorso si sono contrapposte 32 birre tutte americane, raggruppate all'interno delle categorie stilistiche che Beer Madness utilizza dal 2011: Hops, Roast, Crisp e Fruit and Spice. Questa volta abbiamo deciso di dare una scossa al format. È una competizione seria - tutte le birre vengono degustate alla cieca e ci sono sicuramente voci di livello mondiale - ma il processo dovrebbe essere divertente, non affrontato con la solennità da accarezzare della barba di un giudice del Great American Beer Festival che cerca di scegliere tra quasi identici Pale Ale in stile belga.

[ Cos'è una stagione? Consulta il nostro glossario dei termini della birra. ]

Inoltre, i gusti e le abitudini dei bevitori di birra stanno cambiando, i direttori della birra dei bar locali mi dicono: dove una volta arrivavano i hophead e lavoravano metodicamente attraverso una serie di IPA, i fan della birra potrebbero ora iniziare con una Berliner Weisse o gose prima di assaggiare una saison o una belga ale, e finire con un caffè stout o IPA imperiale. In altre parole, stanno saltando tra gli stili. E questa, dico ai relatori, è l'essenza di Beer Madness: ci sono due bicchieri di birra non marcata seduti di fronte a voi. Quale ti piace di più e perché?

Con oltre 4.200 birrifici che producono birra in America, scegliere il campo non è mai stato così difficile e siamo stati grati per l'aiuto del direttore della birra Meridian Pint Jace Gonnerman, il cui bar Columbia Heights ha ospitato le degustazioni.

[ Ci sono più birrifici che mai. E questo potrebbe essere un problema.]

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La campionessa dell'anno scorso, la sublime Tank 7 Farmhouse Ale di Boulevard Brewing, è l'unica birra del 2015 che torna nella mischia. Come sempre, i concorrenti sono un mix di nuove uscite, come Romantic Chemistry IPA di Dogfish Head e Big Easy IPA di Abita Brewing, e vecchi preferiti, come Expedition Stout di Bell e Big Bad Baptist di Epic Brewing. Stone e New Belgium sono tra i grandi nomi in attesa quest'anno, poiché i produttori di birra più piccoli, tra cui Saint Somewhere della Florida e Jester King del Texas, fanno il loro debutto Beer Madness.

Non tutti i contendenti nella fascia soddisfano la definizione ampiamente utilizzata della Brewers Association di un birrificio artigianale, che include la clausola che qualsiasi quota di proprietà di un birrificio non artigianale deve essere mantenuta al di sotto del 25%. Lagunitas ha venduto il 50 percento del suo birrificio a Heineken a settembre; Anheuser-Bush InBev ha acquisito Elysian nel gennaio 2015; e il 30 percento di Founders è di proprietà del gigante spagnolo Grupo Mahou-San Miguel. Ma in questo torneo la cosa più importante è il sapore della birra, non chi firma gli assegni dei birrai.


Quattro esperti e quattro lettori del Washington Post hanno composto la giuria. (Deb Lindsey/Per TEQUILA)

Anche se abbiamo sconvolto il modo in cui le birre sono state disposte sulla staffa, il cuore di Beer Madness rimane lo stesso. La degustazione, che si svolge nell'arco di due notti, è completamente alla cieca. Gli otto giudici non erano a conoscenza del cambio di formato e non gli era stato detto quali birrifici erano inclusi. Quattro dei nostri relatori erano lettori, selezionati tra centinaia di candidati. Gli altri quattro erano palati professionisti del mondo della birra e degli alcolici: il redattore del Mid-Atlantic Brewing News (ed ex editorialista del Post) Greg Kitsock; Washington City Paper Brew in Town editorialista Tammy Tuck; Tim Liu, assistente del direttore della birra del Neighborhood Restaurant Group; e la manager del whisky del Jack Rose Dining Saloon Brittney Roberson. Se un pannello si è bloccato 4-4, ho espresso il voto decisivo.

[ Incontra i giudici di Beer Madness ]

Come negli anni precedenti, abbiamo una parentesi per il voto online su washingtonpost.com/beermadness , che consente a tutti di votare le proprie birre preferite round dopo round. Sono aperte le votazioni per il primo turno di 32; annunceremo i vincitori e apriremo il prossimo turno venerdì 18 marzo, con periodi di votazione della durata di tre o quattro giorni. I risultati del corrispondente giro di degustazione alla cieca saranno annunciati contestualmente alle votazioni online, in modo che le scelte della giuria possano essere confrontate con le scelte del pubblico.

E ora, che la follia abbia inizio.