Recensione di Ben's Chili Bowl: ne capisco l'importanza. Ma vorrei ancora che il cibo fosse migliore.


L'originale chili half-smoke con patatine al peperoncino al Ben's Chili Bowl. (Deb Lindsey / Per TEQUILA)

SODDISFACENTE

La seguente recensione appare nella Spring Dining Guide 2016 di TEQUILA.

Per un minuto interminabile, nessuno in uno degli indirizzi più noti di Washington mi riconosce dopo che ho parcheggiato su uno sgabello rosso scintillante spinto contro un bancone di formica bianca. Aspettare che uno dei tanti server nelle vicinanze prenda il mio ordine o semplicemente mi saluti, mi dà il tempo di riprendere confidenza con l'interno - soffitto di lamiera pressata, cabine contro le pareti, un jukebox nella parte posteriore - che, salvo per alcune foto di celebrità incorniciate ( Jesse Jackson, Anthony Bourdain), si sarebbe guardato a casa nel 1958, l'anno in cui alcuni sposini aprirono l'attività in U Street. Il bancone è disordinato; accanto a me ci sono tre cestini di plastica rossa con gli avanzi del pranzo che nessuno sembra avere fretta di svuotare.



Pronto per ordinare? qualcuno finalmente chiede. Chiedo il piatto d'autore per vedere se mi piace di più rispetto al mio ultimo appuntamento. Una limonata, più dolce della crostata e una suoneria per un misto, mi fa compagnia nell'attesa.

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Arriva il pranzo e prendo un boccone di cibo capace di creare file fuori dal locale nelle notti del fine settimana. Il panino è morbido, bianco e insapore. La salsiccia di maiale e manzo è croccante dalla piastra, dove sembra aver ceduto tutti i succhi che poteva avere, molto tempo fa. Il affrettato Prevedo che non accada mai. La cosa più spiacevole è il sottile drappo liquido sulla carne: una salsa che racchiude il calore di Caienna piatto e ha un sapore bruciato.

Il peperoncino mezzo affumicato a Ben's Chili Bowl è, ahimè, proprio come me lo ricordo: terribile.

Questa non è cosa da poco. In una città piena di monumenti, Ben's, portato in vita da Ben e Virginia Ali a Black Broadway durante l'amministrazione Eisenhower, si distingue come una delle istituzioni più amate della capitale. Nel corso della sua straordinariamente lunga vita, il ristorante non solo è sopravvissuto a rivolte razziali, guerre per la droga e progetti di metropolitana, ma ha anche aiutato la comunità a riprendersi da loro. La gentrificazione non ha toccato il suo carattere. I politici considerano Ben un importante pit-stop durante la campagna elettorale; turisti e nuovi arrivati ​​lo mettono in cima alla loro lista di cose da mangiare; studenti di storia e musica vogliono sedersi sugli sgabelli che un tempo ospitavano artisti del calibro di Martin Luther King Jr. ed Ella Fitzgerald. E il marchio si è recentemente esteso a H Street NE, Arlington, Reagan National Airport e altro ancora.


Ben's attira una folla a pranzo. (Deb Lindsey / Per TEQUILA)

Ma per quanto mi addolori scriverlo, questa icona ha pochi vestiti, almeno quando si tratta di piaceri gustativi. Se questo cibo fosse altrove, l'unico suono che sentiresti sarebbe quello dei grilli.

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Prendi l'hamburger, per favore! Il tortino friabile non avrebbe alcun sapore se non fosse per i condimenti o il formaggio. (Grigliare i panini sarebbe un piccolo passo verso il miglioramento del mangiare qui.) Come i mezzi fumatori, il peperoncino di fagioli di Ben può essere spedito ovunque negli Stati Uniti! legge un cartello vicino al menu sul muro. Ma non riesco a immaginare nessuno nei 50 stati felice di ricevere per posta il calore e il sale di una nota di qualcosa che sa di essere uscito da una lattina. Ben's ora offre anche scelte salutari. Includono un triste panino al tonno che fa sorgere la domanda: perché qualcuno dovrebbe andare in un hot dog per un'insalata di tonno? Una fetta di torta al limone giallo urlante sembra essere parti uguali di zucchero e aromi artificiali.

Non farmi iniziare con il murale esterno di un raggiante Bill Cosby , il suo sorriso smisurato ora minaccioso come un clown in un film dell'orrore. Cosby, un sostenitore decennale di Ben (ha corteggiato sua moglie lì nei primi anni '60), è notoriamente uno dei soli due clienti che non devono pagare per mangiare. L'altro è il presidente Obama.

Ci sono modi per aggirare le molte delusioni culinarie da Ben's. Uno è quello di fare un pasto di lati; insalata di cavolo cremosa e insalata di patate croccanti con sedano sono affidabili. Un altro è la colazione, quando il servizio sembra più solare, se non del tutto efficiente (nessuno sembra essere multitasking qui), e l'intrattenimento arriva grazie a un cuoco a breve termine che canta dolcemente il gospel a ritmo con il suo lavoro alla griglia. Scegli soffici torte calde con superfici spennellate di burro e bordi di pizzo. Sorprenditi finendo l'abbondante porzione di patatine fritte croccanti in sella a un fucile da caccia con un ordine di uova cucinate nel modo che preferisci e migliorate con un pizzico o due di salsa piccante.


L'esterno di Ben's include il suo famoso murale. (Deb Lindsey / Per TEQUILA)

La colazione si rivela essere il momento preferito della giornata anche per Nizam Ali, uno dei sei membri della famiglia che veglia sull'eredità dei suoi genitori. Hai un sacco di clienti abituali di Washington, dice il più giovane di tre figli. È meno frenetico. E dove altro, chiede, puoi mangiare scrapple o torte al salmone con una colonna sonora di Earth, Wind & Fire o, più recentemente, Prince?

Forse la migliore strategia per una visita soddisfacente da Ben è semplicemente accettare il fatto che sei lì per qualcosa - nostalgia, forse - che è più potente di qualsiasi cosa sul piatto.

Sorprendentemente, la matriarca Virginia Ali, 82 anni, fa ancora apparizioni almeno quattro giorni alla settimana. In effetti, vedere lei o un membro della sua tribù toccare un tavolo qui, ringraziarti lì - riunire una città - è apprezzare Ben's come parte integrante del tessuto della comunità. Non è certamente niente di cui schernire. Ma nemmeno il fascino di un buon mezzo fumo, che dovrai trovare altrove.

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1 stella

Ben's Chili Bowl. 1213 U St. NO. 202-667-0909. benschilibowl.com.

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Aprire : Colazione dal lunedì al sabato, pranzo e cena tutti i giorni.

Prezzi : Antipasti per la colazione da $ 3 a $ 9, antipasti per pranzo e cena $ 4 a $ 10 .

Controllo del suono: 79 decibel.