IL BOOM DEL BURRITO

Prendi una tortilla gigante. Aggiungi un paio di chili di ripieno (qualsiasi cosa, dal pollo al pesto all'anatra alla pechinese), avvolgi la tortilla intorno e hai quello che i magnati del cibo sperano sia la più grande tendenza da quando Starbucks ha iniziato a tostare i chicchi di caffè. Si chiamano involtini: involtini grandi, grassi e avvolti da tortilla simili ai burritos, ma con una vasta scelta di ripieni internazionali. Sono apparsi per la prima volta l'anno scorso a San Francisco e hanno riscosso un tale successo che una mezza dozzina di posti imitativi sono sorti in pochi mesi. Odoranti di successo, ora sono diretti da questa parte.

Il primo - Wrap Works, uno spin-off della catena Chevy di proprietà di PepsiCo - aprirà entro settembre in Wisconsin Avenue vicino a M Street a Georgetown. Un altro seguirà a Dupont Circle, e sono in corso di negoziazione gli affitti per i soliti hot spot suburbani: la Città Vecchia di Alexandria, Reston e Bethesda.

'Sono gusti internazionali racchiusi in un comodo involucro, la tortilla', spiega Susan Cramm, chief operating officer di Wrap Works. Gli involucri da $ 5 a $ 6 includeranno ripieni abbondanti come il barbecue texano con purè di patate all'aglio e pollo al curry con mele e noci.



Wrap Works ha una sede gemella a San Francisco chiamata Big City Wraps. Entrambi sono rapidi cloni aziendali dei creatori della tendenza wrap: World Wrapps.

World Wrapps ha aperto il primo dei suoi sei ristoranti nella primavera del 1995 in Chestnut Street a San Francisco, una sorta di paradiso alla moda per i ventenni più cool della città in cerca di cibo sano e negozi alla moda. Con il suo arredamento New Wave, un piccolo esercito di membri dello staff in magliette nere per mantenere il servizio tempestivo e cibo fresco su ordinazione, World Wrapps è stato immediatamente imballato con il set di spandex, e tutti gli altri lo hanno seguito.

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Nel giro di quattro mesi, il colosso alimentare PepsiCo (proprietario del gigante messicano dei fast food Taco Bell e di Chevy's) era saltato sul carro del burrito con Big City Wraps.

Più di un anno dopo, sono nate catene della West Coast con nomi come Todo Wraps, Daily Wrap, Rocket Wraps e California Wrap. C'è anche una catena di Atlanta chiamata Great Wraps che usa la piadina per il suo involucro, e alcune famose catene nazionali stanno cercando di incassare la tendenza: KFC (un'altra società PepsiCo) ha introdotto panini avvolti in focaccia chiamati Chicken Twisters e TGI Friday's ha panini arrotolati chiamati Wrappers nel menu. Anche i panini chiamati wraps (sono avvolti nel pane pita) sono comparsi nei menu di Au Bon Pain.

Will Weisman, uno dei quattro fondatori under 30 di World Wrapps, afferma che la popolarità dei burrito li ha ispirati, ma i wrap non sono sicuramente burrito. 'Sembrano simili, sono avvolti in una tortilla, ma è qui che finisce la somiglianza', dice.

Gli involucri sono più multiculturali. Il best seller del menu World Wrapps è l'involucro di pollo tailandese: una tortilla di spinaci verde brillante ripiena di pollo appena grigliato, riso al gelsomino ricco di noci, un'insalata croccante e allo zenzero, cetrioli, cipolla rossa e salsa di arachidi. Ha ottenuto recensioni entusiastiche dai critici dei ristoranti della Bay Area, che hanno apprezzato il contrasto tra freddo e croccante con caldo e piccante.

C'è anche pollo teriyaki, dentice al mango e involtini di anatra alla pechinese, oltre a un involtino di verdure arrosto 'senza grassi al 99 percento' che la critica del San Francisco Examiner Patricia Unterman definisce il loro più grande successo. 'Non ti manca il grasso per un secondo in questo piatto. Ti riempie la bocca di piacere', ha scritto.

World Wrapps è supportato da Trinity Ventures, la stessa società di venture capital che ha investito in Starbucks, e la catena di wrap ha recentemente assunto alcuni pezzi grossi nel settore alimentare, tra cui un ex dirigente di Chevy's, per aiutarli a espandersi a livello nazionale.

Ma stanno prendendo l'espansione lentamente, dice Weisman, 'quindi non andiamo a sbattere e bruciare.

'Vogliamo mantenere costante la qualità del cibo. È stato un po' frustrante vedere persone che prendevano la nostra idea e non la eseguivano così bene', osserva.

Tutto l'interesse per i cibi confezionati ha anche ricaricato l'interesse per il cibo che ha dato il via a tutto: il burrito. I grandi burritos firmati, ripieni di ripieni Tex-Mex personalizzati, stanno esplodendo in Occidente e D.C.

Denver si sta godendo una battaglia di burrito tra nuove catene locali alla moda come Chipotle e Zuma e luoghi individuali altrettanto innovativi come Babaloo, con la sua tipica tortilla di peperoncino rosso vivo. 'Questi posti trasmettono un messaggio di salute e valore', afferma John Imbergamo, consulente del ristorante di Denver, 'perché {il cibo è} preparato davanti a te e ottieni un burrito di dimensioni enormi per cinque dollari'.

A Washington, gli appassionati di burrito possono scegliere tra catene locali come The Burro e Burrito Brothers, nonché la nuova California Tortilla di Bethesda.

Il fondatore di Burrito Brothers, Eric Sklar, afferma che la sua catena di sette anni sta uscendo dal centro e sta iniziando una grande espansione nei sobborghi questo autunno. Sklar ha provato il cibo al World Wrapps durante i viaggi di ritorno nella sua nativa San Francisco - 'È favoloso', dice - ma non pensa che i posti di wrap che si trasferiscono qui saranno una competizione per i Burrito Brothers. 'Se hai voglia di mangiare una pizza, un burrito non è quello che vuoi. È lo stesso per gli involucri,' sostiene.

Pam Felix non è così sicuro. Felix, una comproprietaria del club comico Improv, e il suo compagno, Alan Cohen, possiedono la California Tortilla a Bethesda, che ha un anno, specializzata in grandi burritos personalizzati.

Finora gli affari sono stati meravigliosi, dice - 'ha superato tutte le nostre aspettative'. Ma l'espansione di Burrito Brothers e Wrap Works la preoccupa un po'. 'È sicuramente una competizione per lo stesso dollaro', ammette.

Tuttavia, Felix e Cohen hanno accumulato un seguito di clienti fedeli. 'Ci portano regali, ci mandano lettere, fanno le cose più incredibili', dice Felix.

La coppia ha incoraggiato questo con promozioni stravaganti come patatine e queso gratuiti per i clienti che fanno i rumori della giungla e un'offerta per nominare uno speciale settimanale di burrito (con foto) dopo il cliente con la migliore ricetta.

'Non hai idea di quante persone vogliono la testa su un burrito,' Felix impassibile.

Nel nord della California, catene locali come High-Tech Burritos e Una Mas! stanno fornendo sofisticati colpi di scena sul preferito messicano e attirando folle desiderose e attente alla salute.

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3 A Una Mas! (in spagnolo significa 'uno in più'), Richard Hamner, originario della California e ristoratore, cresciuto mangiando oltre confine in piccole taquerias messicane, ha aperto 11 punti vendita all'inizio di quest'anno e prevede di raddoppiare quel numero entro la fine dell'anno. Sebbene i suoi posti vendano tacos e insalate, i burritos sono i venditori più forti, con ripieni salutari come pollo alla griglia e gamberi conditi con peperoncini arrostiti. Il concetto, dice, è rivolto al mercato boom dei 28-44enni che vogliono cibo veloce, di alta qualità e tenuto in mano.

'Tutta questa cosa', dice Hamner, 'è guidata da persone con un reddito discrezionale e pesanti richieste di tempo'.

Ma perché ha scelto i burritos? ha chiesto. 'Io do loro quello che vogliono', dice con una risata. 'Perché cercare di capirlo?'