La birra artigianale si risveglia in Giappone

In una notte recente al Toki Underground di H Street, gli aromi di maiale brasato e brodo di ramen si sono uniti al pompelmo, al limone e al pino che si diffondevano dal mio bicchiere di birra. Ogni sorso era allo stesso tempo familiare e straniero: agrumato come una birra chiara dell'India americana, ma sommesso e misterioso, che ricordava non un sorso di succo d'arancia, ma qualcosa che veniva persuaso da un albero da frutto sul fianco di una montagna.

La birra racchiudeva l'eleganza che spesso caratterizza la ji-biru: birra artigianale giapponese. Sì, era un IPA, ma si chiamava Ozeno Yukidoke e proveniva da una regione di colline e sorgenti termali conosciuta come Prefettura di Gunma.

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Toki è uno dei tanti ristoranti di Washington che presentano una delle esportazioni gastronomiche meno famose ma più interessanti del Giappone. Mentre i ramen e gli specialisti di piccoli piatti noti come izakaya sono proliferati - tra cui, negli ultimi mesi, Izakaya Seki e Taan Noodles di U Street ad Adams Morgan - così, per fortuna, ha ji-biru. Ora è più facile che mai assaporare come i birrai giapponesi stanno reinterpretando gli stili di birra americani ed europei, aggiungendo la propria estetica di equilibrio e raffinatezza, e talvolta ingredienti locali tra cui riso e patate dolci.



La birra è la bevanda alcolica più popolare del Giappone e tre marchi dominano il mercato: Asahi, Kirin e Sapporo, tutte lager di ispirazione tedesca introdotte alla fine del XIX secolo. Ma i piccoli birrifici non potevano esistere in Giappone fino alla metà degli anni '90, quando il governo ha eliminato la legislazione che li aveva proibiti. Anche allora, al paese mancavano le proprie tradizioni birrarie e la produzione casalinga rimase illegale.

Quando il ji-biru è iniziato, era almeno il 50 per cento in stile tedesco, dice Bryan Baird, un americano che ha fondato il Japan's Birra Baird nel 2000 ed è uno dei birrifici artigianali più rispettati del paese. Inoltre, dice, a differenza degli Stati Uniti, dove la birra artigianale era principalmente guidata da birrai casalinghi e da persone che ci lavoravano per amore, in Giappone era praticamente aziendale fin dall'inizio.

Alcuni birrifici artigianali hanno aperto la strada a una scena più vivace, tra cui il Birrificio Kiuchi, le cui birre Hitachino Nest sono diventate il ji-biru più conosciuto negli Stati Uniti. I riff sulle American Pale Ale e sugli stili belgi sono diventati comuni.

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Ci sono sempre più di questi birrifici che aggiungono davvero un tocco locale, afferma Matthias Neidhart, fondatore della B. United International, con sede nel Connecticut, che importa le birre Hitachino. Portare ingredienti locali, forse metodi di invecchiamento locali, forse contenitori e botti di invecchiamento locali, fa parte di ciò che devi fare, esattamente come negli Stati Uniti.

Particolarmente diffuse sono le versioni semplici di stili stranieri con sfumature che molte persone considerano distintamente giapponesi.

Anche se hanno IPA e un'enorme varietà di stili, queste birre non hanno spesso i profili di sapore aggressivi che si trovano in molte birre artigianali americane, afferma Cizuka Seki di Izakaya Seki, che offre circa una dozzina di varietà.

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Colin Sugalski, direttore delle bevande di Toki Underground, è d'accordo, sottolineando che anche le birre scure giapponesi non sono troppo intense. Sebbene siano grandi, robusti e audaci, dice, hanno ancora un lato più leggero.

A dire il vero, un aspetto del ji-biru è davvero grande e audace: il suo prezzo. A Washington, i ristoranti tendono a vendere bottiglie da 12 once per $ 8 a $ 12. Non tutti approvano, compreso Daisuke Utagawa, co-proprietario dei ristoranti Sushiko di Georgetown e Chevy Chase e del prossimo Penn Quarter izakaya Daikaya.

Dobbiamo sempre pensare al fattore prezzo, dice. C'è molto da esplorare con la birra e la cucina giapponese. Deve essere birra giapponese? Non credo.

Tuttavia, i bevitori che provano il ji-biru saranno ricompensati anche solo durante serate speciali. Un buon punto di partenza è l'ampiamente disponibile Hitachino Nest White Ale, una birra di frumento in stile belga con note di arancia, noce moscata e fruttato simile al Riesling.

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Hitachino Nest Red Rice Ale, nel frattempo, contiene il 25% di riso ed è fermentata con entrambi i lieviti di sake e ale, risultando in una birra ambrata difficile da classificare che odora di fragole e ha un sapore di caramello, mele e prugne. L'Espresso Stout del marchio è una miscela setosa ed equilibrata di aromi di caffè, fico e cola.

Altre birrerie da cercare includono Coedo, la cui Coedo Beniaka è una birra speziata di patate dolci che ricorda una birra belga scura; Echigo, la cui birra chiara di riso Koshihikari simile a Pilsener contiene sentori di grano tostato; e Yo-Ho Brewing, la cui Yona Yona Pale Ale esplode di frutta tropicale.

Poi c'è Kurofune Porter di Baird Brewing, un'elegante miscela di aromi di caffè e caramello che è più leggera nel corpo di molte birre scure americane e insolitamente secca. L'estetica in Giappone è un'estetica della semplicità, con onde e onde di complessità all'interno della semplicità, dice Bryan Baird.

Aggiunge, non credo che farei una birra come questa se non fosse per l'influenza del Giappone.

Fromson, scrittore freelance, vive a Washington. Seguilo su Twitter: @dfroms .