Per il suo prossimo progetto, Mike Isabella sta andando alla grande. Molto grande.


Isabella Eatery dovrebbe aprire nella Tysons Galleria nell'estate 2017. Questa è la mossa più grande della mia carriera, dice lo chef-ristorante, che è salito alla ribalta dopo essere apparso su Top Chef di Bravo TV. (Dixie D. Vereen/Per TEQUILA)

Chiedi a una dozzina di fanatici del cibo di nominare la prima cosa che associano a Mike Isabella e probabilmente stimoleranno un elenco di punti salienti e/o minuzie biografiche: concorrente Top Chef, Il cattivo ragazzo del New Jersey , sciovinista sgusciatore di vongole , ristoratore seriale, tizio con il tatuaggio gitano per allontanare il male .

Con il suo prossimo grande progetto, tuttavia, Isabella potrebbe perdere per sempre la sua immagine di tatuaggi e magliette da lavoro e confermare il suo status di uno dei ristoratori più ambiziosi del Mid-Atlantic. Nell'estate del 2017, lo chef aprirà Isabella Eatery nella Tysons Galleria, un'impresa ambiziosa di 10 concetti che unirà alcuni marchi che sono già familiari ai commensali di D.C. e molti che non lo sono.

[ I 10 concetti di Isabella Eatery ]



Esteso su oltre 41.000 piedi quadrati al terzo livello del centro commerciale McLean, vicino a negozi di lusso come Saks Fifth Avenue e Prada, l'Eatery da 600 posti includerà variazioni su marchi affermati, come il flagship italiano di Isabella Graffiato , il suo ristorante greco allo spiedo Kapnos , la sua cantina messicana Pepita , e Yona , il ristorante giapponese e coreano guidato dallo chef Jonah Kim. Conterrà anche un riff di raw-bar su Requin, il progetto di frutti di mare avviato dalla chef Jennifer Carroll a Merrifield, oltre a nuove imprese dedicate a tapas spagnole, gelati vecchio stile, caffè speciali, cocktail classici e carni alla griglia mediterranee.

La mentalità alla base è quella di fare quello che facciamo ogni giorno, dice Isabella mentre si siede su una panchina della Galleria, di tanto in tanto riconosciuto dagli acquirenti che si fermano a salutarlo o gli scattano di nascosto una foto.

Cosa facciamo a Kapnos. Cosa facciamo a Graffiato. Cosa facciamo al G sandwich. Quello che facciamo in Yona, continua Isabella. È la stessa mentalità. Voglio incorporare gli stessi passaggi di servizio, lo stesso livello di cibo, lo stesso tutto ciò che facciamo nei nostri ristoranti da 5.000 piedi quadrati o da 1.500 piedi quadrati.

General Growth Properties, la società quotata in borsa proprietaria di Tysons Galleria, ha contattato Isabella circa un anno e mezzo fa. Inizialmente, GGP stava cercando vari chef e ristoratori per riempire i 10 posti nella sua proposta food hall di Tysons, ma Isabella ha fatto un gioco per tutti i 41.000 piedi quadrati. A GGP è piaciuta la presentazione, in parte perché è più efficiente lavorare con un operatore che con 10. Ma l'azienda ha anche condotto sondaggi che indicano che gli acquirenti vogliono più opzioni alimentari locali.

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Isabella era all'altezza.

Ha una vasta gamma di concetti e tutti vengono eseguiti come se fossero la sua specialità, afferma Adam Schwegman, vicepresidente della divisione Eat/Drink di GGP. Ci ha dato la sicurezza di andare davvero con un operatore per l'intera offerta coesa.


Il rendering di un artista raffigura la food hall progettata da Mike Isabella, al terzo piano della Tysons Galleria. (senso di strada)

Sperando di arginare la perdita di acquirenti su Internet, gli sviluppatori e i proprietari di grandi spazi commerciali si rivolgono sempre più ai centri alimentari per attirare le persone dai loro computer. Gli sviluppatori hanno preso nota di destinazioni culinarie come Eataly a Manhattan e Chicago e il Mercato della costruzione di traghetti a San Francisco, dove gente del posto e turisti si affollano per fare acquisti, cenare o semplicemente rilassarsi. GGP, infatti, ha già aperto food hall nei centri commerciali in Omaha e Chicago .

Altrettanto importanti, chef e ristoratori come Richard Sandoval, Michael Mina, Sean Brock, Claus Meyer e Thomas Keller sono stati attratti dagli empori di cibo di grande formato. Sebbene spesso raggruppati nella categoria generale di food hall, questi progetti possono variare in modo significativo. Loro includono Mercato di Gotham Ovest , una sorta di food court di lusso e sala eventi nel quartiere di Hell's Kitchen a New York, e il programma di Anthony Bourdain Mercato di 155.000 piedi quadrati sul molo 57 a Manhattan, dove il vagabondo culinario e i suoi partner combineranno un mercato contadino con bancarelle di cibo in stile Singapore, un ristorante guidato da chef e una miriade di venditori.

Se chiedi a Bourdain perché le sale da pranzo sono così calde ora, farà spallucce. Non ne ho idea, manda un'e-mail. Ma Bill Miller, co-fondatore di Miller Walker Retail Real Estate, afferma che la tendenza ha le sue radici nell'ascesa della cultura alimentare americana e dello shopping online.

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I consumatori sono alla ricerca di esperienze di acquisto fisiche rilevanti, afferma Miller. Il cibo è qualcosa che non sarà mai così amichevole per la rete come altri beni di consumo, quindi ha senso usare il cibo come attrazione nei centri commerciali e nei progetti di lifestyle.

Isabella ha già condotto ricerche presso food hall, ristoranti e caffetterie in tutto il mondo e prevede di fare di più dopo l'apertura all'inizio di marzo di Kapnos Kouzina a Bethesda. Stiamo andando dappertutto: Sud America più volte, Spagna, Portogallo, in tutto il paese, dice Isabella. Quindi questo sarà un grande anno di ricerca e sviluppo per me.

Il lungo viaggio è necessario non solo per esplorare le food hall, ma anche per prepararsi a componenti di Eatery che vanno oltre l'attuale esperienza di Isabella. Questi includono Arroz, il primo tentativo di Isabella di cucina spagnola, e Non-Fiction Coffee, una caffetteria specializzata che servirà anche panini, insalate e pasticcini. Isabella inizialmente aveva accarezzato l'idea di procurarsi e tostare i propri chicchi, ma ha scelto invece di affidarsi a torrefattori esterni.

Riteniamo che potremmo davvero fare ottimi caffè acquistando da diversi torrefattori specializzati, persone che si concentrano su questo ogni giorno, dice.


Dieci negozi e ristoranti separati con un totale di 600 posti a sedere riempiranno l'Isabella Eatery di 41.000 piedi quadrati. (senso di strada)

Molti dei luoghi - Arroz, Pepita, Requin Raw Bar, Yona e Octagon Bar - condivideranno un'area comune di circa 300 posti, dove i commensali potranno ordinare da uno qualsiasi dei cinque menu. Kapnos Marketa offrirà carni arrosto, phyllo pie, salse greche e insalate solo da asporto, mentre Graffiato e Trim (una griglia con piccoli piatti mediterranei) avranno ciascuno un posto a sedere dedicato. Alcuni dei negozi avranno una componente di vendita al dettaglio: Requin Raw Bar venderà caviale e pesce stagionato da asporto.

Tysons Galleria ha già ristoranti e negozi dedicati alla cucina mediorientale (Libanese Taverna), frutti di mare (Legal Sea Foods), caffè (Starbucks) e carne alla griglia, ma a quanto pare solo Isabella's Trim ha suscitato costernazione tra i suoi futuri concorrenti. Isabella inizialmente progettò Trim per essere più vicino nello spirito a un chophouse americano, ma a quanto pare quell'idea era troppo simile a uno sbocco del Catena di incendi , situato allo stesso livello dell'Isabella Eatery.

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Trim riguardava solo la logistica di ciò che può o non può essere, dice Isabella delle trattative sulla componente carnosa. Così Trim è ora dedicato a piccoli piatti mediterranei e una selezione di carni alla griglia. Nessuno usa più la parola bistecca.

Con sette ristoranti a servizio completo già operativi sotto il Mike Isabella Concepts ombrello – per non parlare delle concessioni aeroportuali e del campo da baseball, una divisione di catering e ristoranti da aprire in futuro – Isabella raddoppierà quasi le sue operazioni quando aprirà il ristorante. Non ha ancora assunto uno chef esecutivo per il progetto Tysons, ma promette che porterà qualcuno molto influente e molto potente in quella posizione, ma non abbiamo ancora firmato alcun accordo.

Ho un piatto grande, dice Isabella. Questa è la mossa più grande della mia carriera. Sono eccitato, nervoso. Punteggia la frase con una risata tipica eh-heh-heh.

Gli abitanti di Washington si affolleranno all'Isabella Eatery come fanno in ristoranti simili, come l'Union Market? Se chiedi a Richie Brandenburg, direttore della strategia culinaria per lo sviluppatore Edens e l'uomo dietro Union Market, cosa renderebbe un'idea come Isabella Eatery di successo, ha una risposta rapida: non farne solo una food court gourmet. Rendilo un'esperienza, un luogo in cui le persone possono fare acquisti, guardare a bocca aperta, spettegolare, bighellonare e rilassarsi.

Se crei solo una food court, è solo una food court. . . . Ce n'è uno in ogni centro commerciale, dice Brandenburg. Si tratta di costruire una comunità.