È la stagione della birra marrone

L'ho notato poco dopo la mezzanotte del 31 luglio, in agguato nella mia bodega locale: una bottiglia di Pumking di Southern Tier Brewing. Per molti, il primo avvistamento della birra alla zucca della stagione è un piacere, simile a individuare una foglia autunnale che si attorciglia nell'aria. Per altri, è una seccatura, un segno di espediente o di strisciante stagionale, in cui le birre autunnali si infiltrano nell'estate come il kudzu. Per me, è un promemoria che i refrigeratori presto conterranno spettri Pantone arancioni e marroni di birre più dolci, maltate e piccanti, che, nonostante la loro popolarità, di solito non mi piace bere.

Sento già le accuse. Snob di birra! Ma do la colpa al mio palato piuttosto che all'elitarismo. (Se le birre alla zucca e le lager dell'Oktoberfest ti sembrano più generose che nocive, per favore, continua a bere.) Quando le tue bevande preferite sono spesso secche e amare e non sei ancora pronto per i facchini invernali e le stouts, è facile sentirsi intrappolati tra il caldo -birre meteorologiche e un muro di mattoni di zucchero e spezie.

Eppure ho trovato una via d'uscita, un tranquillo fornitore di piacere stagionale. Il mio soccorritore è una specie di Don Chisciotte maldestro: la brown ale umile, non particolarmente trendy.



Prima, però, alcune parole sui soliti sospetti autunnali, primo fra tutti la birra alla zucca. Il culto della zucca ha una solida appartenenza - il Maine's Shipyard Brewing è stato il 15° birrificio artigianale del paese l'anno scorso in termini di volume di vendite, grazie soprattutto al suo fiore all'occhiello Pumpkinhead Ale - ma nessuno stile di birra artigianale provoca più dibattito.

Non sopporto queste [imprecazioni] birre alla zucca, mi ha detto Shane Welch, presidente della Sixpoint Brewery di Brooklyn. Ciò che è iniziato come genuinamente creativo si è trasformato in una farsa totale.

Poi ci sono le Oktoberfest, di solito Marzen in stile tedesco, le lager leggermente alcoliche a lungo associate alla celebrazione di Monaco. Prende il nome dal mese di marzo, quando i birrai pre-moderni accumulavano birre che potevano durare fino alla ripresa dell'attività stagionale in autunno, queste sono maltate ma bevibili e possono essere deliziose. Dopo una o due bottiglie, però, la musica oompah può perdere la sua grinta.

Altri stili sono commercializzati come birre autunnali, ovviamente. Alcune delle migliori potrebbero essere le luppoli fresche, in cui i birrai utilizzano luppoli appena raccolti anziché essiccati, conferendo sfumature extra alle note di resina e agrumi fornite da questi fiori a forma di pigna. E non posso tralasciare le creazioni difficili da classificare (cranberry ale, chiunque?) accomunate principalmente dalla combinazione di colori ed etichette che portano la parola raccolto.

Ma questi valori anomali, alcuni più rinomati di altri, sono in gran parte oscurati dalle zucche e dall'Oktoberfest, che ricordano che nel mondo della birra artigianale, il termine stagionale è diventato meno un aggettivo e più un sostantivo con una gamma limitata di definizioni. È uno stato di cose strano. Gli amanti del vino non trovano mai Beaujolais e Riesling che riempiono i due terzi degli scaffali. Gli appassionati di cocktail non sono annegati nel rum speziato. Penso che sia meglio che i consumatori bevano ciò che vogliono piuttosto che accettare sempre ciò che l'industria spinge.

Quindi vi esorto a considerare la birra più stagionale che raramente viene etichettata come stagionale autunnale: la brown ale.

L'esempio iconico è Newcastle, anche se lo stile, un prodotto della birra britannica dell'inizio del XX secolo, è ora più un continuum. Le Brown Ale sono diverse nel sapore se non nell'aspetto: alcune sono nocciolate e uva passa, altre amare come le India Pale Ale, altre ancora così tostate che hanno quasi il sapore di stout. Generalmente si dividono in ale brune inglesi più leggere e dolci e ale marroni americane più audaci e luppolate. Un altro attributo condiviso: sono stati eclissati da altre birre.

Penso che sia uno stile un po' trascurato, afferma Ken Grossman, fondatore di Sierra Nevada Brewing. Le birre che non sono IPA luppolate sembrano essere un po' meno apprezzate dai clienti artigianali in questi giorni. (Un esempio calzante: almeno a New York, dove vivo, in questa stagione è molto più difficile trovare il Tumbler Autumn Brown Ale della Sierra Nevada rispetto al suo nuovo Flipside Red IPA.) Tuttavia, ha detto, lo stile ha molto da offrire it, inclusa la sua compatibilità con il cibo: si abbina bene a molti dei sapori autunnali.

Quest'anno faccio il tifo per gli sfavoriti, i cui punti di forza sono stati messi in mostra quando ho organizzato una recente degustazione. Esempi inglesi degni di nota, sebbene solo il primo provenga dalla Gran Bretagna, erano la Nut Brown Ale di Samuel Smith e la Smuttynose Old Brown Dog Ale. Il primo è un classico ampiamente diffuso che ricorda le prugne, il toffee e il pane tostato, mentre il secondo è un'offerta più semplice con note lievi di cacao, segale e luppolo terroso.

Nel campo americano, il Brownstone di Sixpoint si distingueva per la facilità con cui cadeva. Era di corpo più leggero ma non acquoso, con una granulosità che sfumava in una moderata luppolatura. (Sfortunatamente, si distingue anche per la sua scarsità; Sixpoint l'ha prodotta meno frequentemente negli ultimi mesi.) La Indian Brown Ale di Dogfish Head, al contrario, era più scura della cola, con sapori robusti di caffè e cioccolato amaro.

Il chiaro vincitore, tuttavia, è stato Brekle's Brown, dell'Anchor Brewing di San Francisco. Era morbido e nocciolato, con sentori di acero, mela caramellata, caffè, pino e un fruttato simile all'albicocca. Ricchezza e complessità senza pesantezza, dice la sua etichetta. Questo è esattamente ciò che le Brown Ale possono offrire.

Fromson è l'autore dell'e-book Alla ricerca di Shakespeare, pubblicato ad agosto dall'Atavis, e redattore di testi per il Web presso il New Yorker. Scrive Beer mensilmente.