Il nuovo libro di memorie di Kwame Onwuachi è una lettura obbligata su cosa vuol dire essere un giovane chef nero in America

DiTim CarmanGiornalista / giornalista di cibo 1 aprile 2019 DiTim CarmanGiornalista / giornalista di cibo 1 aprile 2019

Il titolo della straordinaria memoria di Kwame Onwuachi, Appunti di un giovane chef nero , riff sul nome di un volume sottile scritto più di 15 anni fa: Lettere a un giovane chef , in cui il ragazzo di campagna francese trasformatosi in Michelin, Daniel Boulud dispensa consigli a coloro che hanno il coraggio, il masochismo e il cuore di ritagliarsi una carriera in una cucina professionale.

I due libri potrebbero essere immagini speculari l'uno dell'altro: le lettere di Boulud offrono una sorta di tutoraggio in copertina morbida, come un anziano statista bianco condivide le dure lezioni che ha assorbito, sia nei muscoli che nella mente, con gli chef che gli succederanno. La narrativa di Onwuachi, al contrario, affronta le dure realtà di un mondo spesso messo contro di lui. Boulud presume che chiunque apra il suo libro abbia pari opportunità all'interno della meritocrazia di una cucina raffinata. Onwuachi non dà per scontato nulla, capendo che le apparenti meritocrazie possono ancora essere infettate dal razzismo silenzioso che trattiene le persone di colore.

Se Letters to a Young Chef offre una prospettiva sobria di ciò che attende gli chef, Notes From a Young Black Chef ripercorre il difficile percorso che un ragazzo tosto del Bronx ha intrapreso per raggiungere il suo obiettivo: diventare uno chef responsabile di una multa -ristorante, Kith and Kin all'interno dell'InterContinental at the Wharf, che gli è valso il rispetto della critica e un nuovo Nomination al James Beard Award come chef stella nascente dell'anno. Come il libro di Boulud, il libro di memorie di Onwuachi dovrebbe essere una lettura obbligatoria, non solo per i futuri chef, ma per chiunque voglia dare uno sguardo alla storia di un uomo su cosa significhi essere giovani, neri e ambiziosi in America.



A Kith and Kin, lo chef Kwame Onwuachi racconta la sua storia e fa il suo passo

Onwuachi, 29 anni, è l'unico figlio di un matrimonio che non doveva essere. Sua madre, Jewel Robinson, è diventata chef e ristoratrice dopo aver perso il lavoro come contabile. Suo padre, Patrick Onwuachi, è un architetto il cui padre era un rispettato professore alla Howard University, un importante esponente del movimento panafricano. La vita del giovane Onwuachi nel Bronx era un mondo di aromi: gumbo di frutti di mare e jambalaya dalla famiglia di sua madre in Louisiana; egusi stufato e ali di pollo jerk da parte di suo padre in Nigeria e Giamaica; persino curry dell'India meridionale di un vicino del condominio in cui viveva.

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Anche la vita di Onwuachi era piena di terrore. Dopo che i suoi genitori hanno divorziato quando era giovane, Onwuachi a volte trascorreva il fine settimana con suo padre, che viveva a 20 minuti di distanza. Suo padre, scrive Onwuachi, ha attaccato un cartellone a un muro in cucina. Ogni volta che il giovane Onwuachi commetteva un'infrazione - potrebbe essere minore come una calligrafia sciatta - il bambino avrebbe dovuto segnare una X sul grafico. Quando Onwuachi guadagnava abbastanza infrazioni, suo padre lo picchiava con una frusta dal manico di legno che l'anziano aveva comprato in Africa.

Mio padre mi ha picchiato sulle braccia finché la pelle intrecciata non ha lacerato la pelle, scrive Onwuachi. Una volta che mi ha picchiato così forte, la frusta si è rotta e me l'ha fatta riparare con del nastro adesivo.

Il bambino ha tenuto private le percosse. Non ne ha parlato con sua madre. Pensava fosse normale. Invece, scrive Onwuachi, sarebbe tornato a casa dall'appartamento di suo padre e si sarebbe chiuso in un armadio, che fungeva letteralmente da camera da letto. Non c'è da stupirsi se ho litigato con tutti per tutto, riflette Onwuachi.

Pranzi comuni al Wharf's Kith and Kin

Suo padre pensava che non sarebbe stato molto e il mondo intorno a Onwuachi era fin troppo felice di rafforzare l'idea. Insegnanti e poliziotti lo guardavano con sospetto e alla fine sembrava soddisfare le loro aspettative. Ha creato problemi, tanto che sua madre lo ha spedito a vivere con il nonno paterno, che era tornato in Nigeria, dove era un anziano tra gli Igbo. Robinson voleva che suo figlio imparasse il rispetto. Onwuachi ha imparato il rispetto, ma ha anche imparato a conoscere i suoi antenati e come porta il loro spirito ovunque, anche in America, dove viene regolarmente svalutato.

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Lo schema generale della vita di Onwuachi è stato riportato da innumerevoli pubblicazioni, inclusa questa. Lo chef ha raccontato la sua storia a grandi linee anche prima di aprire Shaw Bijou, il suo tanto acclamato ristorante con menu degustazione che è crollato nel giro di pochi mesi, frutto di ingenuità e sottofinanziamento. C'è Onwuachi, il figlio che per primo ha imparato a cucinare da sua madre. C'è Onwuachi, l'adolescente che vendeva caramelle in metropolitana per finanziare la sua azienda di catering. C'è Onwuachi, il concorrente Top Chef che voleva aprire il miglior ristorante di Washington, D.C. C'è Onwuachi, lo chef che ha fallito con il suo primo ristorante ma è emerso dalle ceneri con Kith e Kin.

C'erano anche pezzi mancanti, come saremmo venuti a scoprire.

Il giornalista di credito Joshua David Stein, coautore di Notes From a Young Black Chef, che ha trascorso un paio di anni nell'orbita di Onwuachi, imparando, osservando e prendendo in giro aneddoti da uno chef che aveva precedentemente cancellato i dettagli poco lusinghieri dalla sua storia. In prosa sia dura che lirica, apprendiamo del flirt di Onwuachi con le bande da adolescente. Il suo spaccio di droga al college. I suoi incontri con il razzismo, compreso il suo periodo in Undici Madison Park , un ristorante tre stelle Michelin in cui lo chef de cuisine ha apparentemente ostacolato l'ascesa di Onwuachi in cucina. Impariamo persino i brutti dettagli dietro il crollo di Shaw Bijou.

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Onwuachi fa anche dei nomi, cosa che ha già generato discussioni nel settore, anche se il libro di memorie non uscirà ufficialmente fino al 9 aprile. Ma Onwuachi è selettivo nel chiamare le persone. Fornisce il mantello dell'anonimato a un produttore televisivo che a quanto pare ha detto a Onwuachi che l'America non è pronta per uno chef nero che cucina bene.

Le accuse di razzismo genereranno titoli, ovviamente, ma questi incidenti sono sintomi di forze sistemiche più grandi che Onwuachi ha combattuto durante la sua giovane vita. Ciò che ispira la storia di Onwuachi è la sua feroce fiducia in se stesso e nel suo percorso, anche se le persone hanno cercato di spezzarlo o modellarlo nella loro immagine preferita. Là è uno spirito in Onwuachi, plasmato da una potente combinazione di durezza del Bronx, antenati Igbo e amore di una madre.

NOTE DI UN GIOVANE CHEF NERO

un ricordo

Di Kwame Onwuachi con Joshua David Stein

Perno. 288 pagine. $ 26

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