QUESTIONE DI IMPORTAZIONI

BALTIMORE -- Le olive stanno arrivando! Arrivano le olive! Olive nere denocciolate dalla Spagna, cioè. Così è il tonno di Taiwan, il mais dalla Thailandia, i gamberetti dall'Argentina. Stanno arrivando al porto di Baltimora, in lattine, in barattoli, a frotte. 'Che siamo qui o no, la roba arriva', dice Carl Nielson, direttore delle importazioni per l'ufficio distrettuale della Food and Drug Administration qui. 'È come guardare il fronte di marea di un uragano.' Nel 1988, secondo il Dipartimento dell'Agricoltura degli Stati Uniti, nel Paese sono stati importati circa 40 miliardi di libbre di cibo, quasi il 20% in più rispetto a cinque anni fa. Gli Stati Uniti esportano ancora più di quanto importino, ma la crescente internazionalizzazione del business alimentare ha fatto sì che molto più cibo consumato in questo Paese sia straniero. Tutto quel cibo ha portato a un'intricata rete di distribuzione, una documentazione cartacea globale e un carico di lavoro per le agenzie governative responsabili del pattugliamento dei confini e dei porti del paese. L'aumento dell'onere, in concomitanza con i tagli di bilancio, ha sollevato dubbi sul fatto che i cibi problematici stiano raggiungendo le tavole americane e se la salute pubblica sia adeguatamente protetta. Il problema è stato evidenziato a ottobre, quando la FDA ha bloccato tutte le spedizioni di funghi cinesi in scatola e in salamoia dopo che i prodotti contaminati - in grado di passare senza essere rilevati nel sistema - hanno causato diversi focolai di intossicazione alimentare. Ciò che complica ulteriormente le procedure di importazione è il coinvolgimento di numerose parti con interessi diversi e spesso in competizione tra loro. C'è la nave, un 'affare galleggiante multimilionario', secondo l'ispettore del servizio doganale degli Stati Uniti Kevin Murphy. C'è l'importatore, che acquista la merce da una società estera o da un agente della società negli Stati Uniti. E c'è lo spedizioniere doganale, un operatore indipendente che organizza e orchestra l'ingresso per l'importatore. Poi ci sono gli intermediari. La maggior parte dei grandi importatori di generi alimentari della costa orientale non ha uffici qui, quindi quando le merci arrivano via nave, lo spedizioniere doganale organizzerà il trasporto ai magazzini locali. La società di importazione può quindi assumere un'impresa di autotrasporti per portare il cibo a una casa all'ingrosso, da cui alla fine verrà consegnato ai negozi al dettaglio, oppure può vendere le merci a un altro importatore. Contemporaneamente sono coinvolte diverse agenzie governative con risorse e competenze diverse. La dogana, che sdogana e riscuote dazi su tutte le merci importate, ha 65 ispettori nel suo ufficio di Baltimora. (Le automobili sono la più grande importazione di Baltimora; il cibo costituisce solo circa il 15% delle voci.) La FDA, responsabile del monitoraggio delle spedizioni di tutti i farmaci, cosmetici e alimenti diversi da carne e pollame, ha cinque ispettori per coprire la sua divisione di Baltimora. L'USDA, che supervisiona solo le importazioni di carne e pollame, ha sei ispettori qui. A livello nazionale, circa il 95% del tonnellaggio di cibo importato è sotto la giurisdizione della FDA. Ci sono differenze oltre alla manodopera. Le dogane e l'USDA dispongono di sistemi di gestione computerizzati per selezionare statisticamente quali prodotti devono essere campionati in base alla storia dell'importatore, del paese e del prodotto; La FDA no. Le merci vengono consegnate all'USDA, che dispone di uffici di ispezione in sei magazzini nell'area di Baltimora-Delaware. Gli ispettori della FDA, d'altra parte, lavorano in un ufficio e devono trascorrere del tempo viaggiando verso i siti di ispezione in giro per la città. 'L'USDA ha così tante risorse in più che non è nemmeno divertente', afferma un assistente del Congresso che lavora a lungo su questioni di importazione. Ottenere le merci Essere un importatore può essere una seccatura, afferma Eli Schlossberg, presidente di Castle Foods, importatore del Maryland e distributore di specialità alimentari. Ci sono così tanti dettagli ed eventi globali incontrollabili: disastri naturali, scioperi dei lavoratori, sconvolgimenti politici e fluttuazioni valutarie, per non parlare delle politiche commerciali, delle barriere linguistiche e della distanza. 'Il fax ha reso le cose più facili', afferma Schlossberg. 'Ma noi siamo ancora seduti qui e loro sono seduti lì.' Dove è seduto Schlossberg è in un parco industriale a Jessup in un magazzino pieno dal pavimento al soffitto con acqua San Pelligrino, tè Twinning, pane croccante Wasa, cracker alla crema Jacobs, biscotti Carr's, cioccolato Lindt. Le aziende alimentari di tutto il mondo gli inviano continuamente campioni, sperando che voglia incorporarli nella sua linea di prodotti. 'Sapevo di essere davvero nei guai quando è arrivato il mio idraulico con la salsa di pomodoro', ha detto Schlossberg. Per tenere traccia delle migliaia di articoli importati da Castle, Jayson Folus, vicepresidente degli acquisti, tiene una mappa del mondo nel suo ufficio attaccata alle bandiere. Da qualche parte nell'Atlantico c'è una bandiera verde che rappresenta la quasi-birra Moussy diretta dalla Svizzera. Una bandiera rossa, che indica problemi, è fissata in Giamaica, dove un ordine per la salsa piccante è stato ritardato perché la fabbrica ha esaurito i contenitori di vetro. Le spedizioni possono richiedere da otto settimane a sei mesi per arrivare, a partire da quando un acquirente Castle effettua un ordine con il rappresentante del produttore in questo paese o all'estero. Quindi, quella compagnia - o Castle - invierà i documenti necessari a uno spedizioniere doganale, indicando una spedizione imminente. Lo spedizioniere doganale, in qualità di agente per l'importatore, elabora quindi l'ingresso tramite la dogana. La dogana alla dogana Una volta che lo spedizioniere doganale invia i documenti di importazione alla dogana, la FDA viene informata della spedizione imminente se si tratta, ad esempio, di senape. Se è foie gras, l'USDA otterrebbe l'informazione. La FDA o l'USDA decidono quindi se campionare il prodotto. Quando arriva il cibo, l'interesse primario della dogana è la possibilità di stupefacenti; i contenitori per alimenti possono essere utili veicoli per il contrabbando. Il sospetto è di solito innescato dal paese di origine. 'Se spedisci cibo da Bogotà a Baltimora, è più probabile che venga esaminato', afferma Murphy, ispettore doganale al Dundalk Marine Terminal di Baltimora. La dogana è anche responsabile di garantire che gli alimenti rifiutati vengano riesportati o distrutti, sebbene il sottocomitato per la supervisione e le indagini della Camera abbia scoperto che per diversi anni sia la FDA che la dogana erano consapevoli che ciò non veniva sempre fatto. Uno studio della FDA nel 1988 ha stimato che circa il 13% di tutte le voci di cibo rifiutate erano state comunque distribuite negli Stati Uniti. Un nuovo programma chiamato 'Operazione Ptomaine' è stato avviato a gennaio per cercare di correggere il problema, ma la FDA, a differenza dell'USDA, continua a non contrassegnare le merci che ha rifiutato. Un altro problema identificato dal sottocomitato era il 'port shopping', per cui un importatore 'fa la spesa' da un porto all'altro fino a trovarne uno che accetti le sue merci. Schlossberg di Castle ricorda una spedizione di cioccolato che è stata respinta a Baltimora dalla FDA, che ha affermato che conteneva alcuni tipi di frammenti di legno. Schlossberg afferma di non 'sapere di cosa stavano parlando {FDA}' e ritiene che non sia stato coinvolto alcun problema di salute. Castle è stato comunque in grado di ottenere le caramelle, perché è stato portato da un altro importatore attraverso New York City. Sono state sollevate anche domande sulla moralità della riesportazione di merci rifiutate in altri paesi, sebbene sia un'opzione perfettamente legale per gli importatori. (Questo si estende al di là dei prodotti alimentari; una volta una grande spedizione di preservativi è stata rifiutata a Los Angeles perché erano pieni di buchi. L'importatore ha detto alla FDA che sarebbero stati riesportati in Messico, secondo il sottocomitato della Camera.) 'Gli importatori venderanno ciò che dover vendere. A loro non piace restituire le cose', ha detto Murphy della dogana. 'Il Sud America è un grande acquirente di merce rifiutata', ha aggiunto. E chissà cosa fanno con la merce. Schlossberg una volta ha riesportato in Sud America un carico di spugnole essiccate che erano infestate da insetti. Down Under con l'USDA A una temperatura abbastanza bassa da mantenere fresca una birra, un timbro nero come l'inchiostro ha lasciato la sua impronta sulla scatola congelata in intimidatorie lettere in grassetto: 'United States Refused Entry'. L'ispettore dell'USDA Ron Bruce ha esaminato un campione nel mare di scatole di manzo gelate nella stanza del magazzino, trovandone alcune danneggiate (il cartone e la plastica erano stati strappati via, esponendo la carne all'aria) durante il trasporto. Questi scarti sono stati messi nella 'gabbia', una struttura chiusa a chiave nella cella frigorifera. Più tardi, verranno distrutti sotto la supervisione dell'USDA, tagliati a dadini e spruzzati con un agente denaturante che rende la carne verde. Le spedizioni più grandi di prodotti rifiutati vengono riesportate con la supervisione della dogana tramite una traccia cartacea congiunta USDA-Customs. All'inizio della giornata, 'campione ufficiale di importazione USDA' è stato stampato su un altro gruppo di scatole di carne congelata. Indossando un elmetto e un camice da laboratorio, l'ispettore USDA Neal Compton ha orchestrato quella procedura di timbratura mentre era circondato da scatole da 60 libbre di manzo australiano, un ingrediente popolare per i robot da cucina e i ristoranti fast-food. Quasi un milione di libbre della carne disossata importata verrà spedita oggi al Delaware Cold Storage, una struttura di Wilmington che conserverà la carne fino a quando i camion degli acquirenti non la raccolgono. Compton è stato informato tramite computer dalla sede dell'USDA che questa particolare spedizione è sotto ispezione intensificata e che anche le successive 10 o 12 spedizioni dal produttore devono essere campionate. L'imballatore ha una storia problematica, sebbene Compton non sia a conoscenza dei particolari. Ci sono 95 ispettori delle importazioni dell'USDA che controllano le spedizioni di carne bovina e pollame in 10 porti di ingresso a livello nazionale. L'USDA ha autorizzato 1.400 stabilimenti in 40 paesi a spedire carne e, a differenza della FDA, gli ispettori dell'USDA visitano gli stabilimenti all'estero per certificarli. Una volta che le carni raggiungono gli Stati Uniti, l'USDA ispeziona annualmente circa il 35% delle spedizioni sia per la contaminazione fisica che per i residui illegali di droga. Nel frattempo, nella stanza di ispezione dell'USDA nel magazzino, l'uomo della discarica, l'uomo della carne pulita e l'uomo della sega stanno preparando i campioni da 60 libbre che Compton ha prelevato. Il discaricatore, a cui non è consentito toccare il prodotto, scarica la lastra solida congelata su un tavolo di metallo; l'uomo della carne pulita scarta la plastica dalla carne e la fa scivolare verso l'uomo della sega, che sega a nastro un paio di fette di due pollici dal pezzo enorme, come se stesse preparando un panino per giganti. I campioni di carne vengono quindi posti in bisacce di plastica e immersi in una vasca di acqua calda per scongelarli. Più tardi quel giorno, Compton ispeziona i campioni, facendo scorrere le mani sulle morbide lastre di carne di toro rosso intenso, cercando ossa, cartilagine o plastica indesiderate. Lo annusa, lo guarda, poi lo ributta nelle scatole, per essere ricongelato e ricongiungersi alla spedizione. Sembra tutto a posto. La FDA 'ha bisogno di più supporto' Prima che la maggior parte delle persone beva le prime tazze di caffè, Nielson riunisce il suo staff di ispettori della FDA per discutere i compiti della giornata. All'ordine del giorno questa mattina in particolare ci sono i funghi cinesi, molti dei quali sono stati importati a Baltimora. Un ispettore viene inviato a York, Pennsylvania, per prelevare campioni da un magazzino lì; altri due ispettori si dirigono verso un magazzino di Baltimora per la raccolta dei campioni. La FDA vuole verificare i risultati di laboratorio degli importatori, quindi l'agenzia testerà nuovamente i campioni di ciascun lotto. C'è confusione su quali numeri di lotto devono essere estratti. Nielson chiede a un ispettore di andare in un altro magazzino per scattare foto di alcuni pesci salati infestati, ma lei sembra incerta sul da farsi. Il sistema informatico, che contiene informazioni sugli alimenti messi in 'allerta importazione', è inattivo, quindi il controllo delle 130 voci del giorno rispetto a quell'elenco dovrà essere rinviato a tempo indeterminato. Un'atmosfera caotica ma congeniale, a quanto pare, non è insolita per questo negozio. Gli osservatori affermano che la FDA è la più breve delle agenzie governative responsabili del monitoraggio delle importazioni; sebbene l'agenzia abbia fatto delle importazioni una delle sue massime priorità negli ultimi anni, ha semplicemente rimescolato le sue risorse senza ottenere nuovi fondi. 'Sono molto lenti nel rispondere e nel fare gli esami', afferma Don Bollhorst, presidente di Anchor International, un agente doganale di Baltimora. 'È un'organizzazione assonnata', aggiunge un funzionario della dogana. 'È un problema', afferma Nielson della FDA. 'Nel complesso, l'agenzia ha bisogno di più sostegno.' A metà degli anni '70, secondo il General Accounting Office, il numero annuo di voci importate soggette alla regolamentazione della FDA era di circa 500.000, di cui circa il 20 percento ispezionato. Nel 1987, le importazioni regolamentate dalla FDA erano quasi triplicate, ma l'agenzia ha controllato i documenti di spedizione solo del 9% e ha campionato fisicamente solo il 2%, secondo un sottocomitato del Congresso. E di quei campioni, il 40 percento non ha soddisfatto gli standard della FDA. Ma Richard Sullivan, direttore dell'Association of Food Industries, Inc., un gruppo commerciale di importatori, ritiene che le statistiche erroneamente 'diano l'impressione che gli alimenti importati siano pericolosi'. La FDA campiona le merci che ha motivo di ritenere sospette. Troverà problemi, ha detto, perché 'cerca nelle aree problematiche'. Ciò che emerge, tuttavia, è che il volume delle merci importate è così grande che non è chiaro se l'aumento delle ispezioni e delle risorse siano davvero la risposta, o se l'efficienza e la selettività debbano essere al centro. La FDA ha cinque ispettori a Baltimora, ma è improbabile che il doppio di tale importo, o addirittura il triplo, sia in grado di campionare una quantità significativamente maggiore di merci. Il terminal di Dundalk, solo uno dei tre porti di Baltimora e piccolo rispetto agli altri principali porti del paese, è comunque una metropoli a sé stante. I 'container', auto delle dimensioni di un rimorchio in cui vengono spedite le merci e che si attaccano direttamente al telaio di un camion, sono allineati in file ordinate quasi a perdita d'occhio. I magazzini affollano il paesaggio pianeggiante, i camion entrano e escono tra le strade e le navi cariche di container aspettano di essere scaricate. Per quanto riguarda la piccola percentuale di campioni prelevati, Nielson afferma che gli uffici distrettuali 'possono campionare solo ciò che i laboratori possono gestire'. Ci sono circa 40 scienziati che lavorano presso il laboratorio di Baltimora della FDA, che esegue tutti i test sui residui di pesticidi per la regione medio-atlantica, nonché il monitoraggio degli alimenti importati e domestici per frammenti di insetti, capelli e altri corpi estranei nel suo 'laboratorio di sporcizia'. .' (Il laboratorio ha una 'biblioteca di capelli' - una raccolta di peli di animali usati per abbinare i sospetti nei campioni di cibo.) Imported vs. Domestico Mettendo da parte gli aspetti normativi, Sullivan, il presidente del gruppo commerciale degli importatori, ritiene che sia ingiusto dipingere tutti gli alimenti importati come in qualche modo peggiori di quelli nazionali. Una giusta affermazione, a quanto pare, è che le piante straniere variano proprio come quelle domestiche. Robert Gaylord, supervisore dell'ufficio internazionale sul campo per la divisione Baltimora dell'USDA, afferma che quando si tratta di carne, 'ho visto molta più carne bovina proveniente dall'estero' rispetto a quella prodotta internamente, un sentimento espresso da altri due ispettori dell'USDA. E molti paesi europei hanno tecnologie di confezionamento molto più avanzate rispetto agli Stati Uniti. 'Ho più lamentele', ha affermato Schlossberg di Castle, 'sui prodotti nazionali'.

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