Ora, riguardo a Chow Mein...

Vedo che il capodanno cinese è alle porte, e mi fa pensare che peccato che non ci sia il Natale cinese per accompagnarlo, e mi fa anche pensare a Chun King Chow Mein.

Ora, normalmente non penso a Chun King Chow Mein. Mi piace il cibo cinese, d'accordo, ma io e il cibo cinese abbiamo fatto molta strada dai germogli di soia in scatola e dal sedano rapa. In effetti, non penso affatto a Chun King Chow Mein a meno che non stia pensando al capodanno cinese, e questo perché Stan Freberg ha fatto uno speciale televisivo sull'argomento nel 1960. Questo è stato un evento seminale, come si suol dire. Ha messo il capodanno cinese sulla mappa.

'Sarebbe stato lo spettacolo del capodanno cinese o qualcosa del genere', ha ricordato Freberg l'altro giorno da New York, dove stava lavorando a uno spot pubblicitario per IBM. 'Ma Jeno Paulucci ha detto che dovevo modificare il nome del prodotto in un modo o nell'altro, quindi l'abbiamo chiamato Chun King Chow Mein Hour.'



Beh, è ​​stato abbastanza diretto. L'America ha visto lo spettacolo e ha subito preso il capodanno cinese nel suo famoso cuore. Persino Paulucci, il sognatore più veloce di Duluth, che ha trasformato germogli di soia per un valore di $ 2.500 in un business di chow mein in scatola da $ 63 milioni, afferma che la festa era praticamente sconosciuta al di fuori di San Francisco e New York prima che arrivassero lui e Freberg.

'È stato molto divertente', ha detto. 'Ci siamo andati per un mese intero ogni anno. TV, pubblicità, aerei con stelle filanti. È diventato così grande che questo giornale cinese di New York ha scritto un editoriale che diceva: 'Cosa stiamo facendo per lasciare che questo italiano scappi con il capodanno cinese?' '

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Questo articolo dovrebbe riguardare il capodanno cinese, quindi prima che me lo dimentichi dovrei dire che oggi iniziamo l'anno della tigre, e secondo il calendario lunare cinese è l'anno 4684. La celebrazione del nuovo anno, Hsin Nien, dura quattro giorni, e si svolge in un ciclo di 12 anni, tutti chiamati con nomi di animali (in ordine): la Tigre, il Coniglio, il Drago, il Serpente, il Cavallo, la Pecora, la Scimmia, il Gallo, il Cane, il maiale, il topo e il bue.

Là.

Ora, riguardo a Jeno Paulucci, ha venduto Chun King a R.J. Reynolds quasi 20 anni fa ed è entrato nella pizza surgelata di Jeno, l'ha venduta a Pillsbury ed è entrato nel settore immobiliare della Florida e ha costruito una città vicino a Orlando chiamata Heathrow, ma non dopo l'aeroporto, dice.

'Jeno ha fatto delle plusvalenze una forma d'arte', ha detto Freberg, che si atteggia a pubblicitario ma in realtà è considerato da alcuni il padre dell'umorismo americano moderno. «Sono entrato come suo consulente pubblicitario all'undicesima ora. Abbiamo fatto tutti i tipi di cose. Mi ha scommesso che un giro in risciò sul Boulevard La Cienega non avrebbe funzionato».

Una delle cose che ha fatto Freberg è stata quella di mettere dei manici sulle lattine di Chun King in modo che ti ricordassero quelle scatole di cartone bianco che tutto arriva in un take-away cinese. Il pubblico americano non l'ha mai superato. Le vendite sono aumentate del 35% in quattro mesi.

Qualcuno ha scattato una foto a Paulucci nel suo completo gessato e scarpe da uomo d'affari con la suola sottile mentre trainava Freberg in risciò lungo La Cienega Boulevard.

'Non credo che Chun King si diverta come prima', ha detto Paulucci.

L'ultima parola di Freberg sull'argomento è stata questa: 'Mi chiedo dove la gente del tabacco pensa che stia andando il futuro, che stanno comprando aziende di chow mein. . . '

Parola mia, non pensavo così tanto a Chow mein da anni. Forse mai. La cosa originale era il chop suey, che ricordo principalmente come un'insegna al neon. 'Believe It or Not' di Ripley ci scioccava con l'informazione che il chop suey non era affatto cinese ma rigorosamente americano e che potevi viaggiare per tutta la Cina e non trovarne mai nessuno. Vedevo 'CHOP SUEY' al neon in giro per Bleecker Street. Socialmente, era allo stesso livello di 'EAT.' (Una volta sono andato in un posto che diceva 'MANGIA' quando avevo 15 anni ed ero a Schenectady per le finali statali del concorso per orchestra del liceo. All'epoca ero il primo violino, e nell'euforia generale di essere a Schenectady sono andato lì con Denny Jones, il primo clarinetto, e Pop Shepherd, che suonava il corno francese. Non ricordo cosa abbiamo mangiato. Avrebbe potuto essere chop suey, ma più probabilmente era un panino con roast beef caldo con salsa kaki.)

A pensarci bene, non credo di aver mai mangiato il chop suey. Chow mein era significativamente più gentile del chop suey. Aveva più glop. Potevi vedere il sedano, le castagne d'acqua e i germogli di soia in modo abbastanza chiaro, quindi sapevi cosa avresti ottenuto, mentre il chop suey era così polverizzato che poteva essere qualsiasi cosa. Inoltre, il chow mein andava meglio con i noodles fritti, quei bastoncini croccanti che ci hai cosparso sopra.

Che fine hanno fatto i noodles fritti? Qualcuno li mangia più? Cosa è successo al cibo cinese?

L'altro giorno sono andato a Cambridge, Md., sede dello stabilimento Chun King, e ho trovato lo stabilimento a posto, un blocco di cemento bianco senza fronzoli lungo 200 metri, ma ora fa parte di Del Monte, che a sua volta è parte di Reynolds, e il manager non poteva farmi entrare finché non aveva telefonato a San Francisco. San Francisco ha detto di non parlarmi, così sono andato a pranzare in un locale cinese in un centro commerciale dall'altra parte dell'autostrada.

Questo era piuttosto un bel ristorante chiamato Peking House. Non aveva alcuna pretesa di essere uno dei tuoi posti cinesi di alta cucina come Trader Vic's o Say Eng Look a New York o quelli come Sam Wo's a San Francisco che sono così autentici che devi praticamente ordinare in cinese. Chiedi del chow mein in un posto del genere e il cameriere ti dà una pacca sulla nuca con un menu.

No, potresti prendere un chow mein alla Peking House e probabilmente il chop suey se insistessi. Ma il mio punto è che potresti anche prendere maiale in agrodolce, manzo con salsa di ostriche, gamberi e piselli, anatra alle mandorle, anatra alla pechinese, pollo con arachidi, gamberi farfalla, subgum this e foo that all'uovo e maiale mu shi, che è quello che avevo ed era molto gustoso anche se i pancake erano un po' duri e ho dovuto fare una richiesta speciale per la salsa di prugne.

Inoltre, anche se l'unico modo in cui si poteva dire dal menu era che alcuni elementi erano contrassegnati come 'caldi e piccanti', ci veniva offerto il cibo di diverse province della Cina. Immaginare. Il mondo ai nostri piedi in un centro commerciale in fondo a Rte. 50 di Cambridge, Md.

Pollo alle noccioline: non devi nemmeno dirmi che è piccante e piccante, perché so che è Szechuan. C'era un piatto di broccoli caldi che ho dimenticato di scrivere che sono sicuro sia Hunan. E ovviamente il pollo alle mandorle è il mandarino tradizionale, e così è quello (mi sembra di aver scritto 'n. 26' nei miei appunti, che non mi fa per niente bene) con due tipi di funghi e foglie di senape e un sacco di di sedano in salsa gloppy.

Hmmm. Mi sembri familiare, numero 26.

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Per tutti questi anni ho pensato di mangiare chow mein. . . tutto quel tempo era in realtà cinese mandarino?

Un'altra cosa che mi ricorda il capodanno cinese poiché questo è l'anno della tigre è il latte di tigre, che per qualche ragione è una polvere. Ne abbiamo comprato un enorme barattolo una volta durante la crisi missilistica cubana e . . . apetta un minuto . . . non tagliarmi fuori. . . Non ho finito qui a metà. .