Riflettendo sulle difficoltà del business, un critico iconoclasta di 'Big Wine' vende il suo vigneto indipendente

Randall Grahm di Bonny Doon Vineyard. Grahm ha venduto il marchio questo mese. (Alex Krause/Bonny Doon Vigneto)

DiDave McIntyre 24 gennaio 2020 DiDave McIntyre 24 gennaio 2020

L'idea romantica di una piccola azienda vinicola individualista che si inclina donchisciottemente ai mulini a vento del vino aziendale ha avuto successo questo mese con la notizia che Randall Grahm ha venduto Bonny Doon Vineyard. La storia di Grahm - i suoi successi e i suoi fallimenti - è abbastanza personale e individuale, ma la vendita illustra le difficoltà che le piccole cantine indipendenti devono affrontare in un mercato sempre più consolidato a tutti i livelli.

squisito

Se è possibile per chiunque essere sia icona che iconoclasta, Grahm ci è riuscito. Ha lanciato Bonny Doon nel 1981 sperando di fare il pinot nero nelle montagne di Santa Cruz in California. Ma si è rapidamente rivolto alle varietà del Rodano come grenache e syrah. Ha chiamato la sua miscela rossa di punta Le Cigare Volant, dopo un'ordinanza del 1954 approvata dalla famosa città vinicola di Chateauneuf-du-Pape nel sud della Francia che vietava ai sigari volanti - gli UFO - di atterrare nei vigneti. Wine Spectator lo ha presentato in veste di insegne Lone Ranger sulla sua copertina nel 1989 come The Rhone Ranger, contribuendo a lanciare un movimento che prospera ancora oggi. È stato uno dei primi produttori di vino statunitensi a sostenere i tappi a vite, organizzando anche un sontuoso, anche se prematuro, funerale in conferenza stampa per il sughero. Le sue newsletter letterarie hanno deliziato i suoi fan con battute umoristiche al grande vino e i critici che hanno premiato l'alcol più alto con punteggi più alti, incluso un lungo riff su Dante's Divina Commedia chiamato, Il Vinferno. I suoi scritti raccolti sono stati pubblicati in forma di libro nel 2009 come Sono stato così a lungo e ha vinto un Grahm James Beard Award.



Ha creato la linea di vini Big House, che offriva alta qualità a prezzi quasi incredibilmente modesti per la California, ma l'ha venduta nel 2006 perché non voleva diventare il tipo di grande azienda vinicola che detestava. Ha anche creato Pacific Rim Riesling, con un'etichettatura innovativa che si legge attraverso il vino nella bottiglia, e lo ha costruito in un marchio di successo prima di venderlo nel 2011. Il Vin Gris de Cigare di Bonny Doon è stato un rosé di successo prima che il rosé diventasse una mania. È stato anche tra i primi, e ancora pochissimi, a sostenere l'etichettatura degli ingredienti sui vini.

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La creatività e l'irrequietezza di Grahm non hanno sempre funzionato a suo favore. Riconosce l'impazienza con il lato commerciale del business, aggiungendo che i fogli di calcolo mi danno il mal di testa. In una conversazione che ho avuto con lui alla fine dell'anno scorso, tendeva a iniziare le sue risposte con Beh, all'epoca sembrava una buona idea. . . Ha coltivato Bonny Doon fino a 40.000 casse, non grandi per gli standard californiani, ma aveva così tanti vini diversi che spesso era difficile tenere il passo. Neanche il mercato è riuscito a tenere il passo e alla fine è andato avanti.

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Il nuovo proprietario di Bonny Doon è WarRoom Ventures, la società madre di Lapis Luna Wines a Santa Margarita, in California. Il prezzo non è stato divulgato. Grahm rimarrà con l'azienda come partner e garante di gravitas. Il direttore di produzione di Bonny Doon, Nicole Walsh, continuerà a supervisionare la produzione di vino. Grahm rimane proprietario di Popelouchum, un vigneto a San Juan Bautista, dove sta tentando di allevare nuovi vitigni adatti ai terreni e al clima della California.

Mentre Grahm ha cercato di avere successo con Bonny Doon sia nella distribuzione tradizionale che nelle vendite dirette al consumatore, ha affermato che questi due percorsi sono sempre più difficili da percorrere, perché apprezzano attributi opposti.

C'è stato un maggiore consolidamento del canale all'ingrosso, con i distributori di vini pregiati di medie dimensioni - quelli ideali per vendere i vini Bonny Doon - che sono diventati una specie in via di estinzione vulnerabile all'acquisizione o alla non redditività, mi ha spiegato Grahm in un'e-mail dopo il è stata annunciata la vendita. La sua sperimentazione eclettica è stata un anatema per i grossisti, che favoriscono l'ubiquità, la semplicità, la disponibilità, ha detto.

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Avventure di WarRoom è stata fondata nel 2018 per concentrarsi su vini di grande valore con un marchio che evoca emozioni, ha affermato il presidente dell'azienda Andrew Nelson nella dichiarazione che annuncia la partnership con Bonny Doon. Il sito Web dell'azienda presenta tre marchi: Lapis Luna e Wildlife Wine, entrambi con etichette dai colori vivaci, e un seltz di vino rosato chiamato Bubble Butt.

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WarRoom ha scelto di concentrarsi sul commercio all'ingrosso per far crescere il marchio Bonny Doon, ha affermato Grahm. Questo avrà un prezzo. Il nuovo focus avrà solo quattro vini: Le Cigare Volant e Le Cigare Blanc, un bianco a base di vermentino, il popolare Vin Gris de Cigare e un altro bianco dall'uva picpoul. Etichette familiari come Old Telegram, Clos de Gilroy e Cardinal Zin non saranno più prodotte.

Suona un po' come la strategia che ha reso i vini di Big House un successo prima che Grahm si allontanasse da esso, così come un verso dall'apertura di The Vinferno, mentre il suo narratore inizia la discesa nei nove cerchi dell'inferno vinoso.

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Il vasto portafoglio di etichette, marchi, una volta era sembrato tutto a posto. . .

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Il mondo del vino ha perso a gennaio due colossi francesi. Georges Duboeuf, il re del beaujolais, è morto il 4 gennaio all'età di 86 anni. Duboeuf era un genio del marketing che ogni novembre ha trasformato il beaujolais nouveau, il vino appena fermentato della recente vendemmia, in una festa globale.

Mentre Duboeuf ha reso popolare il beaujolais, Michel Lafarge ha creato sublimi bordeaux che hanno estasiato molti intenditori. Lafarge è morto il 15 gennaio all'età di 91 anni. Era un vigneron di quinta generazione, con sede a Volnay, con piccoli vigneti in altri villaggi della Cote de Beaune.

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