Una degustazione di brandy spagnoli rivela la loro grandezza

Ci sono molte bottiglie sgargianti sugli scaffali dei negozi di liquori, ma forse nessuna fa più pavoneggiamento dei brandy spagnoli.

Avrai sicuramente notato le bottiglie di cui sto parlando, anche se, come la maggior parte degli americani, non ne hai mai comprata una. La maggior parte dei brandy spagnoli ha etichette cremisi o giallo canarino con accenti dorati scintillanti. Una bottiglia indossa un grazioso nastro, mentre un rivale sfoggia un intricato motivo finto dorato. Alcuni hanno apposti sigilli di ceralacca regali; altri annunciano la loro presenza in font in stile faire rinascimentale. Hanno anche nomi di corte: Carlos I, Cardenal Mendoza, Gran Duque d'Alba.

Perché, forse purtroppo, non sono un cortigiano dal colletto arruffato di Filippo IV, per anni ho praticamente ignorato le avances di questi grandi brandy. Ma come parte della mia campagna personale per diffondere la gioia del brandy tra i bevitori americani, ho deciso di stappare alcune bottiglie sgargianti.



La mia unica delusione è che ho aspettato così tanto tempo per farlo.

I brandy erano profondi, ricchi, rigogliosi e subito piacevoli: un affascinante diversivo dai famosi brandy francesi come il cognac, Armagnac e Calvados.

La gente pensa che il brandy de Jerez sia solo un cognac economico, ma non lo è. È solo un brandy completamente diverso, ha detto Claire Henderson, che mi ha fatto visitare le cantine di Gonzalez Byass a Jerez durante la mia recente visita.

Il brandy spagnolo è propriamente chiamato brandy de Jerez e, come i brandy francesi, può essere prodotto solo in una regione designata. Brandy de Jerez proviene dalla città andalusa di Jerez, lo stesso luogo in cui viene prodotto lo sherry. Infatti, il brandy viene invecchiato in botti di sherry, utilizzando lo stesso sistema solera, un processo attentamente orchestrato che coinvolge botti successive in cui i brandy più giovani vengono aggiunti a quelli più vecchi man mano che invecchiano. Il brandy più giovane assume le caratteristiche dello spirito più maturo e il vino più vecchio conserva freschezza e vitalità.

Se invecchia almeno tre anni si chiama solera reserva. Se invecchia 10 anni o più, si chiama solera gran reserva.

La maggior parte del brandy de Jerez è prodotto con l'uva airen neutra, che si dice sia l'uva da vino più coltivata al mondo. A volte viene aggiunto un po' di uva Pedro Ximenez, che conferisce dolcezza e intensità.

Ho assaggiato circa otto imbottigliamenti reserva e gran reserva in commercio. Anche se li ho apprezzati immensamente, devo essere d'accordo con il critico di spiriti F. Paul Pacult. La sottigliezza non è il secondo nome degli uomini del brandy di Jerez, scrive nella sua autorevole guida del 2008, Spiriti affini 2 . Questi sono brandy dal sapore pieno che sono i migliori dopo un pasto abbondante.

Sono stato anche sorpreso di quanto fossero costose le gran reservas, con la maggior parte di oltre $ 40. Tuttavia, mi è piaciuto molto Cardenal Mendoza ($ 43), con i suoi sapori scuri e concentrati di uva passa e caramello bruciato. E il Gran Duque d'Alba ($ 45) era bellissimo, un enorme brandy con note cremose di frutta matura e melassa e un pizzico di botte di sherry.

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Ma il mio preferito della degustazione era Lepanto, che era anche il più costoso ($ 50). Invece di airen, Lepanto utilizza la stessa uva Palomino da cui è fatto lo sherry. Il risultato è stato un brandy più luminoso, più ricco di noci e più complesso.

Mi è piaciuto anche uno degli imbottigliamenti più economici, Fundador ($ 18), soprattutto come sostituto dei cocktail cognac come il sidecar, il Phoebe Snow e il Metropole. (Forse non sorprende che i brandy più costosi funzionino ancora meglio.)

Sebbene non abbia mai preso fuoco negli Stati Uniti, il brandy de Jerez vende più bottiglie in tutto il mondo di Armagnac. Le Filippine, ex colonia spagnola, sono un mercato enorme, così come il Messico.

Negli Stati Uniti, il brandy, per legge, deve contenere almeno il 40% di alcol, o 80 prove. Ciò significa che il brandy de Jerez prodotto per l'esportazione è in realtà leggermente più alto in termini di prove rispetto a quello prodotto in Spagna, dove è compreso tra il 36 e il 38 percento di alcol (dal 72 al 76). Sembra un piccolo margine, ma negli alcolici è un picco significativo.

Uno dei brandy della mia degustazione era un imbottigliamento a 76 gradi: Elcano, che ho portato a casa da Gutierrez Colosia, il produttore di sherry. Era ben bilanciato, con un sacco di note di cioccolato e uva passa, portandomi a chiedermi se la versione da esportazione 80-proof sia la migliore espressione. Per ora noi americani dovremo fare le cose in grande, come facciamo sempre, comunque.

Alla fine, il brandy de Jerez è come quel tuo amico che si sforza un po' troppo; quello con l'orologio appariscente e la ridicola catena d'oro e troppa acqua di colonia. Eppure, in qualche modo, ce la fa. Tutti lo amano.

Wilson è l'autore di Boozehound. Seguilo su twitter.com/boozecolumnist .

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