Quando si tratta di nutrizione, siamo tutti troppo ansiosi di ignorare le prove. Ecco perché.

(Daniel Fishel per TEQUILA)

DiTamar HaspelEditorialista, Cibo 24 febbraio 2020 DiTamar HaspelEditorialista, Cibo 24 febbraio 2020

Facciamo un piccolo esperimento mentale. Immagina un nuovo studio sul Ginkgo biloba e la memoria. Per lo studio, un ricercatore ha dato a un ragazzo - chiamiamolo Walter - Ginkgo biloba ogni giorno per un anno. Quando l'anno è finito, ha chiesto a Walter se la sua memoria fosse migliorata, e Walter ha riferito che, sì, non dimentica tanti nomi e non perde quasi mai le chiavi della macchina. New England Journal of Medicine, arriviamo!

Alzeresti gli occhi al cielo, vero? Un ragazzo, nessun gruppo di controllo, risultato soggettivo. Il nostro ricercatore viene deriso dalla revisione tra pari.



Eppure, studi del genere sono probabilmente il più grande fattore determinante di ciò che le persone credono su come la dieta e la nutrizione influiscano sulla salute. Ovviamente non ci crediamo quando si tratta di Walter. Ma ci crediamo con ogni fibra del nostro essere quando siamo noi.

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Hai tagliato lo zucchero e ti sei sentito più energico, hai preso vitamina C e hai smesso di prendere il raffreddore, sei passato a mangiare solo carne e hai visto l'ansia dissolversi? Sarà molto difficile per chiunque dissuaderti da questo. (Divulgazione completa: non ho intenzione di provare.)

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Quelli di voi che seguono a casa possono ricordare che ho scritto sugli integratori alimentari il mese scorso. Ho scoperto che, con poche eccezioni, non fanno molto e ci sono alcuni potenziali rischi. E ragazzo, ne ho sentito parlare! Mentre circa la metà della posta proveniva da persone che erano d'accordo, l'altra metà era il Tamar-tu-sgualdrina-ignorante gentile (e, sì, tutti i miei riferimenti SNL sono del secolo scorso). Prendo [compilare l'integratore qui] religiosamente, e non ho mai [compilare l'esito negativo della salute qui]!

Mi è piaciuta molto una di quelle lettere, di un ragazzo di nome Walter (capisci?):

Questo 93enne, che è stato in ospedale solo una volta in 77 anni, non ha avuto il raffreddore in 20, che ha un aspetto più giovane della sua età cronologica, che fa volontariato per due organizzazioni. . . ritiene che i molti anni di assunzione di integratori alimentari in quantità che alcuni considererebbero eccessive, abbiano contribuito alla sua buona salute. Il tuo pezzo di pregiudizio anti-integratore ha raccolto esempi di problemi minori senza affrontare il problema generale di un programma nutrizionale equilibrato. In tutta onestà, questa risposta dovrebbe essere pubblicata in risposta al tuo pezzo di parte.

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Ok, Walter. Non solo pubblicherò la tua lettera, ma citerò la capacità che l'esperienza personale ha di ignorare i risultati della ricerca: è l'effetto Walter.

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Perché l'effetto Walter è molto più potente, ad esempio, di PubMed, il repository di articoli di riviste in cui trascorro circa metà della mia vita? ho chiesto Il professore del Caltech Christopher Hitchcock , che studia il ragionamento causale ed è co-editore di The Oxford Handbook of Causation (la causalità ha un manuale!).

Per cominciare, prendere decisioni basate sull'esperienza è la nostra dotazione evolutiva. Per la stragrande maggioranza della nostra storia evolutiva, l'unico modo per conoscere una relazione causale era attraverso le nostre osservazioni o attraverso la testimonianza diretta di qualcuno nel nostro gruppo sociale immediato, mi ha scritto Hitchcock in un'e-mail. In termini evolutivi, abbiamo PubMed da sette nanosecondi, quindi non sorprende che non possa scavalcare un apparato decisionale che si è evoluto dalla melma primordiale.

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Siamo programmati per collegare i punti. Quando accade la cosa 1 e poi accade la cosa 2, è molto probabile che noi umani concludiamo che la cosa 1 ha causato la cosa 2, anche se non sono completamente correlati; è un fenomeno che gli psicologi chiamano illusione di causalità.

Non siamo l'unica specie suscettibile all'effetto Walter. Se ti può consolare, lo sono anche i piccioni. Nel lontano 1948, il comportamentista B.F. Skinner fatto un esperimento in cui metteva piccioni affamati in gabbie e mandava giù palline di cibo a intervalli casuali. I poveri uccelli finirono per credere che ciò che stavano facendo poco prima che l'alimentazione facesse apparire il pellet, e continuarono a ripetere quel comportamento. Uno si è girato nella gabbia (solo in senso antiorario). Uno ha ripetutamente messo la testa in un angolo. Uno fece movimenti di becco verso il pavimento.

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Siamo noi, gente. Siamo i piccioni di Skinner. Siamo tutti noi, Walter.

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Ma Hitchcock continua sottolineando che la causalità non è sempre un'illusione. A volte, Walter ha semplicemente ragione. Indipendentemente da ciò che accade negli studi in doppio cieco, controllati con placebo, l'integratore/cibo/dieta potrebbe effettivamente aiutarti. Potrebbe essere un effetto placebo (che Hitchcock nota è particolarmente potente per effetti difficili da misurare, come il livello di energia o il dolore), ma potrebbe anche essere che tu sia particolarmente sensibile all'integratore/cibo/dieta e sperimenti un effetto che non è comune o abbastanza potente da cambiare i risultati della ricerca, che mediano i risultati sulle popolazioni.

Fai una dieta per perdere peso. Se vai a keto e perdi 20 libbre, non c'è dubbio che l'effetto è reale. La dieta cheto ti sta aiutando anche se non supera le altre diete negli studi.

Quindi, potrebbe essere che l'effetto sia tutto nella tua testa. Potrebbe essere che l'effetto sia reale, che si tratti di un sollievo dal dolore placebo o di una perdita di peso misurabile. Ma in entrambi i casi, se la tua esperienza va contro i risultati della ricerca, probabilmente andrai con la tua esperienza. E Hitchcock dice che potrebbe essere una decisione completamente razionale. Se il costo per continuare (ad esempio, pagare un supplemento) è piccolo rispetto al rischio di interrompere (e potenzialmente rinunciare al beneficio percepito), ha senso continuare a continuare.

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Aggiungi a questo il fastidioso trucco cognitivo che è il pregiudizio di conferma - cogliere le informazioni che supportano le nostre convinzioni e trovare modi per rifiutare le informazioni che sono in conflitto - e hai una ricetta per non cambiare idea. Una volta formate le convinzioni, è molto difficile rinunciarvi, ha scritto Hitchcock. Ciò è particolarmente vero se le credenze si riferiscono alla nostra concezione di sé. Se penso a me stesso molto attento alla salute, prestando particolare attenzione alla mia dieta, è difficile per me accettare che ciò che ho fatto non mi stia effettivamente facendo del bene.

Se qualcosa ti sembra che ti stia facendo bene e sicuramente non sta causando danni (un avvertimento importante che potrebbe essere una colonna in sé), perché qualcuno dovrebbe volerti dissuadere? Se hai 93 anni e sei ancora abbastanza in salute da fare volontariato e scrivere lettere irritabili ai giornalisti, non ho intenzione di discutere. Vai, Walter.

Ma c'è qualcosa di cui cercherò di parlare con tutti: dire ad alta voce che qualunque sia la tua esperienza ti porta a credere che sia la verità. Una buona parte del cibo Twitter è dedicata alle persone che proclamano che la cosa che funziona per loro è — duh! - la cosa che funzionerà per tutti.

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Tutto questo mi spaventa, dal momento che il mio lavoro è capire cosa funzionerà per tutti, e sono suscettibile quanto il prossimo all'Effetto Walter (a meno che il prossimo ragazzo non sia in realtà Walter, che sembra piuttosto radicato). Ho chiesto a Hitchcock se avesse qualche consiglio per quelli di noi che cercano di capire se stiamo semplicemente girando nella nostra gabbia, in senso antiorario. Il primo passo, dice, è semplicemente comprendere la nostra tendenza a saltare a conclusioni causali. Se lo facciamo, miglioriamo nel pensare alle nostre esperienze come ipotesi da verificare, piuttosto che come credenze a cui aggrapparci. Potremmo essere meno suscettibili all'illusione della causalità se capiamo come funziona, dice.

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Sono fortunato perché ho anche un sistema di sicurezza: lettori che mi faranno sapere, presto e spesso, se vengo deragliato dalle migliori prove. Conto su di te.

Sii solo più educato di Dan Aykroyd, ok?

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